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Homem da Flórida é exonerado após 400 anos de prisão por roubo

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Harold Pryor era uma criança em 1989, quando Sidney Holmes, de 23 anos, foi preso.

Agora, Pryor atua como procurador do estado do condado de Broward e dirige o escritório que ajudou Holmes a se libertar na segunda-feira. Holmes foi preso 34 anos em um caso tão frágil que os promotores não o levariam a um juiz hoje porque os investigadores usaram o que agora são consideradas práticas ultrapassadas que não fornecem evidências confiáveis.

Holmes foi condenado a 400 anos em uma prisão da Flórida por supostamente dirigir um carro ligado a um assalto à mão armada no qual ninguém ficou ferido. Os promotores disseram que o fraco testemunho ocular levou três décadas de Holmes.

Holmes está passando um tempo com uma filha que não nasceu quando Holmes foi preso, disse Seth Miller, diretor executivo do Innocence Project da Flórida. Agora Holmes tem netos para aprender fora dos limites da prisão. Ele quer ter sua própria casa e possivelmente abrir um food truck.

“Foi grosseiramente injusto e chocante”, disse Pryor. “Isso realmente chocou a consciência não só de mim, mas de qualquer um que se deparou com este caso.”

Holmes se inscreveu em novembro de 2020 para que seu caso fosse reexaminado pela unidade de revisão de condenações no escritório de Pryor. Os promotores da unidade escreveram um memorando de 26 páginas que explicava com sucesso por que um juiz deveria libertar Holmes com a ajuda do Projeto Inocência da Flórida.

“A Procuradoria do Estado de Broward não teria acusado Holmes se o caso fosse apresentado hoje”, dizia o memorando.

Por volta das 18h30 do Dia dos Pais de 1988, um homem e uma mulher foram a uma loja de conveniência One Stop perto de Fort Lauderdale para colocar ar nos pneus de seus carros, de acordo com o processo. Enquanto o homem estava de joelhos enchendo um pneu, “dois homens negros ‘surgiram do nada’; um dos homens disse ‘desista’ e o outro disse ‘atire nele’. Os assaltantes apontaram uma arma para a mulher e exigiram dinheiro.

Os investigadores escreveram que o homem que estava enchendo os pneus deu declarações conflitantes, que surgiram nove dias após o incidente, sobre uma terceira pessoa que dirigiu um carro marrom e parecia estar com os dois assaltantes que fugiram com o carro. Nenhuma evidência física ligou Holmes ao crime, de acordo com o memorando, mas as vítimas disseram que Holmes dirigia o carro marrom.

Quando os atuais promotores contataram um deputado que trabalhou no caso original e lhe disseram que Holmes havia sido condenado a 400 anos, o memorando dizia que ele respondeu: “Estou em choque total. Ele conseguiu isso para este caso?

O detetive que trabalhou no caso respondeu que ficou “chocado” porque “a sentença é maluca”, de acordo com o processo.

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Ambas as vítimas, quando entrevistadas pelos investigadores em 2022, disseram que não poderiam ter descrito com precisão o motorista do carro marrom porque ele nunca saiu. Nenhum dos dois escolheu Holmes nas primeiras filas de fotos, mas a vítima do sexo masculino identificou Holmes em filas menores.

O memorando dizia que os investigadores não fizeram nada de errado – apenas que a pesquisa sobre escalações e identificação mudou significativamente desde 1988, então provavelmente foi um caso de identificação incorreta.

Os investigadores escreveram que um grande problema é que o detetive da época tinha Holmes como a única pessoa a aparecer em várias escalações, algo que as testemunhas perceberam. Um professor de criminologia disse aos investigadores atuais que Holmes não deveria ter sido incluído na escalação porque a suposta conexão com o crime não era forte o suficiente e que ele não deveria ter sido o único incluído em várias escalações.

“Agora sabemos que provavelmente não foram as melhores práticas, e eles não deveriam ter se baseado principalmente nisso”, disse Pryor.

Ambas as vítimas disseram aos investigadores que achavam que Holmes deveria ser libertado.

Holmes se envolveu no caso porque o irmão da vítima disse que também havia sido roubado por alguém que dirigia um Oldsmobile que parecia com a descrição dada. Cerca de duas semanas depois, o irmão estava atrás do carro de Holmes e anotou o número da placa. Ele deu o número da placa ao irmão, que a entregou à polícia.

Os investigadores de hoje conversaram com o fundador do RE Olds Transportation Museum em Lansing, Michigan. Ele disse que o Oldsmobile Cutlass foi “o carro mais vendido nos Estados Unidos de 1976 a 1983”. Somente em 1988, ele disse aos investigadores, a Oldsmobile produziu 15 variações do modelo Cutlass para um total de quase 400.000 veículos.

O memorando disse que os investigadores provavelmente ignoraram o fato de que as descrições do carro entre os irmãos não se alinhavam por causa do viés de confirmação, que eles descreveram como “o compromisso com a crença de que Holmes era o perpetrador, independentemente das evidências em contrário”.

Os jurados não sabiam de nada disso porque o irmão nunca testemunhou ao júri, disse Miller, do Innocence Project da Flórida.

“Eles não tinham ideia da natureza especiosa e estranha que Sidney Holmes se conectou a esse crime”, disse Miller.

Havia outro fator: Holmes havia sido condenado por um assalto à mão armada ocorrido quatro anos antes.

Miller disse que imagina que a visão de túnel pode se estabelecer para os policiais quando eles veem uma condenação anterior.

O memorando cita o promotor do caso, Pete Magrino, dizendo durante a investigação da sentença pré-julgamento: “Com base em seu contato anterior com o sistema de justiça criminal e suas ações neste caso, [Holmes] não deve ser libertado da prisão enquanto seu corpo ainda estiver funcionando”.

Magrino pediu ao juiz que condenasse Holmes a 825 anos de prisão para “garantir que ele não seja libertado da prisão enquanto estiver respirando”.

O juiz achou que 825 anos era demais, então condenou Holmes a quatro séculos.

Magrino agora trabalha como promotor nos tranquilos extremos do norte da área de Tampa Bay. Quando ele chegou ao Gabinete do Procurador do Estado no Condado de Hernando, de acordo com uma história de 2003 no St. Petersburg Times, ele exibiu um cartaz que um amigo lhe dera em sua mesa que dizia: “Não sou preconceituoso. Eu odeio todo mundo.”

Magrino estava ocupado se preparando para o tribunal, de acordo com um funcionário de seu escritório, e não respondeu imediatamente ao pedido de comentário do The Washington Post na quinta-feira.

Quando os investigadores que escreveram o memorando contataram Magrino, ele disse que não pediu uma sentença de prisão perpétua porque sabia que Holmes teria direito à liberdade condicional em 25 anos. “Ele não acredita que haja algo de errado com o caso”, de acordo com o memorando.

Pryor disse que seu escritório e a nova unidade de revisão de condenações estão empenhados em anular as más condenações. A unidade recebeu consultas de 311 pessoas perguntando sobre seus casos entre setembro de 2019 e janeiro de 2023, segundo dados fornecidos pelo escritório de Pryor.

“Os promotores em geral, sempre tivemos aquela ideia de que nossa única função é… prender as pessoas e jogar a chave fora. Mas também há outros aspectos em seu trabalho”, disse Pryor.

“Temos que ser imparciais”, disse Pryor. “Temos que ter certeza de que acertamos.”

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