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Enquanto a economia tropeça de um empurrão judicial, Israel está apostando em um boom de energia

KARISH GAS FIELD, entre Israel e o Líbano – A 80 quilômetros da costa de Israel, uma enorme plataforma flutua nas águas azuis cintilantes do Mediterrâneo, processando gás natural extraído a milhares de pés abaixo.

O navio-tanque de 400 pés e 70.000 toneladas, amarrado ao fundo do mar por 14 cabos, é como uma cidade flutuante – repleta de dormitórios de funcionários, ginásios, salas de controle e salas de pânico fortificadas. O projeto de US$ 2 bilhões é pilotado por uma equipe de 145 israelenses e trabalhadores estrangeiros. Eles são treinados para monitorar o refino de gás no local e responder aos riscos de segurança exclusivos de uma instalação israelense a apenas 15 milhas das águas libanesas, que Israel vê como território inimigo.

“Estamos fazendo isso muito silenciosamente, mas tem uma grande influência na economia de Israel”, disse Shaul Zemach, executivo-chefe da subsidiária israelense da Energean. A empresa de gás natural com sede em Londres colocou a plataforma online no outono passado, após um acordo marítimo histórico entre Israel e o Líbano – um avanço diplomático que incluiu o Hezbollah, o grupo militante apoiado pelo Irã.

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Falando sobre o zumbido das máquinas, Zemach apontou para dois tubos de aço transportando combustível para a plataforma para processamento e exportação para a rede nacional de Israel – onde o gás representa mais de 70 por cento de sua eletricidade.

O gás natural transformou Israel, outrora uma nação pobre em recursos, em uma potência energética regional. A descoberta de campos offshore significativos há uma década permitiu que o país se tornasse amplamente autossuficiente e abriu oportunidades lucrativas de exportação. A demanda está particularmente alta agora, à medida que os mercados europeus lutam para substituir as importações russas de petróleo e gás interrompidas pela guerra na Ucrânia.

Mas a corrida do gás em Israel também coincide com o aumento das tensões regionais – da Cisjordânia ao Líbano – e uma crise doméstica sem precedentes, já que o país é assolado por protestos em massa contra o controverso plano do governo de enfraquecer a Suprema Corte.

Depois que os legisladores aprovaram a primeira fase da revisão judicial no mês passado, o valor da casca caiu e o mercado de ações de Tel Aviv despencou. Banqueiros e líderes empresariais alertaram sobre fuga de capitais e Moody’s abaixado A classificação de crédito soberano de Israel, citando uma “deterioração” da governança.

O primeiro-ministro Benjamin Netanyahu rejeitou repetidamente os avisos de desastre iminente, alegando que Israel tem alternativas – incluindo gás natural – para ajudá-lo a sair da turbulência.

“Estamos aumentando as exportações de gás para a Europa. Abrimos licitações no valor de centenas de bilhões para exploração de gás em Israel”, disse ele na quarta-feira em um vídeo publicado no Twitter, recentemente renomeado como X. “Israel está se tornando uma superpotência energética. … Quem acreditaria nisso?”

Existem cerca de 1,75 trilhões de pés cúbicos de reservas apenas no campo de Karish; já produz 35% do gás consumido por Israel. Zemach acredita que pode haver poços ainda mais abundantes mais abaixo, dois a três quilômetros (mais de uma milha) abaixo do nível atual de extração.

Mas, apesar da demanda europeia, os especialistas dizem que o relativamente nascente setor de gás de Israel – estimado em US$ 55 bilhões até 2064 – representará apenas uma pequena parte de sua economia no futuro previsível.

“Netanyahu está tentando desviar a atenção para o setor de gás e outras medidas que ele diz ajudarão a economia israelense”, disse Eldad Ben Aharon, especialista em política externa de Israel e pesquisador do Peace Research Institute em Frankfurt. “Mas se diminuirmos o zoom e olharmos para o potencial do gás contra a deterioração da economia, não é convincente.”

Não há garantias, disse ele, de que a infraestrutura e a cooperação regional multinível necessária para a perfuração acompanharão as previsões. Mesmo na melhor das hipóteses, disse ele, os lucros do gás não podem começar a compensar os danos econômicos causados ​​pela revisão judicial de Netanyahu – especialmente no setor de tecnologia de Israel, que representou 54 por cento do mercado de exportação do país no ano passado e mais de um décimo de seu trabalhadores.

Os líderes tecnológicos estiveram na vanguarda dos protestos de rua nos últimos sete meses, pedindo que Netanyahu renuncie ou arrisque danos econômicos duradouros. Os investimentos em empresas de tecnologia caíram 68% desde o início de 2023, o ritmo mais lento de investimento desde 2018, de acordo com relatório mês passado do Start-Up Nation Policy Institute. Muitas empresas de tecnologia fundadas em Israel estão em movimento deles dinheiro e deles funcionários fora do país

As exportações de gás natural fazem parte da “abordagem multidimensional de Netanyahu para ‘diversificar’ a economia”, disse Eran Etzion, ex-chefe de planejamento do Ministério de Relações Exteriores de Israel. Mas os “números não batem”.

Netanyahu também está tentando desenvolver parcerias globais como uma alternativa àquelas com os Estados Unidos e a Europa, disse Etzion, e está olhando para o desenvolvimento do gás como uma forma de forjar novos laços com vizinhos outrora hostis. Isso inclui o Egito, que abriga as únicas instalações de liquefação da região, necessárias para exportar o combustível para a Europa e o Golfo Pérsico – onde Israel ampliou os laços nos últimos anos sob os Acordos de Abraham negociados pelos EUA.

No início deste ano, a estatal de petróleo e gás dos Emirados Árabes Unidos e da British Petroleum (BP) anunciou uma proposta para adquirir um investimento na NewMed, uma das maiores empresas de gás de Israel. Em 2021, o fundo soberano dos Emirados Árabes Unidos comprou uma participação de US$ 1 bilhão no Tamar, o segundo maior campo de Israel.

“A atmosfera mudou completamente”, disse Hezi Kluger, ex-ministro de energia de Israel que supervisionou o desenvolvimento do setor no início dos anos 2000.

Ele disse que novos acordos com empresas internacionais como a Chevron – titã da energia com sede na Califórnia que adquiriu a maior empresa de gás natural que opera em Israel por cerca de US$ 4 bilhões em 2020 – receberam a aprovação tácita da Arábia Saudita. Nas décadas anteriores, observou Kluger, as empresas multinacionais evitavam ativamente negociar com Israel para não prejudicar seus laços com os sauditas.

Embora as empresas de gás natural possam contar com ganhos de curto prazo durante a guerra na Ucrânia, os especialistas preveem que o mercado atingirá o pico dentro de uma década, com a transição da Europa para a energia renovável. As empresas israelenses se autodenominam fornecedores de transição, intervindo até que novas fontes de energia possam ser estabelecidas em escala. Espera-se que a demanda aumente à medida que os países europeus trabalham para cortar os laços com a Gazprom, a gigante energética russa.

O Qatar tornou-se um importante fornecedor de gás natural liquefeito (GNL) para a Europa e planeja aumentar sua capacidade de exportação em mais de um terço até 2026. Os Estados Unidos têm rastejado As exportações de GNL para a Europa aumentaram 141% no ano passado e estão planejando um crescimento adicional de 40% nos próximos anos.

Os palestinos têm suas próprias ambições, incluindo um projeto de US$ 1,5 bilhão para extrair gás natural da costa da Faixa de Gaza. O projeto foi bloqueado por Israel por mais de duas décadas, mas um acordo com parceiros gregos e egípcios deve ser finalizado nos próximos meses.

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As exportações de gás podem finalmente render milhões de dólares à Autoridade Palestina, que está sem dinheiro e luta para conter a crescente violência entre as forças israelenses e uma nova geração de militantes em toda a Cisjordânia.

Israel, enquanto isso, está prestes a ser “sugado para o conflito” com o Hezbollah em sua fronteira norte com o Líbano, Tzachi Hanegbi, chefe do conselho de segurança nacional de Israel, disse a repórteres esta semana.

Do meio do Mediterrâneo, a turbulência doméstica de Israel e seus conflitos regionais parecem distantes. Zemach vê sua plataforma como um raro símbolo de colaboração e um motivo para ter esperança.

“O gás natural nos permite falar sobre o Mar Mediterrâneo como um mercado de gás comum, onde uma ampla cooperação regional para promover a estabilidade pode ser feita”, disse ele.

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