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Um juiz de Michigan disse que um homem negro parece um criminoso. Ele tem um novo julgamento.

Em uma audiência em janeiro de 2020, o juiz distrital dos EUA Stephen J. Murphy III disse que estava “farto” do caso que estava presidindo.

Durou quase dois anos, e o réu, Leron Liggins, mudou de advogado duas vezes. Durante a audiência, quando Liggins se separou de seu segundo advogado, Murphy disse que estava “cansado de correr atrás”.

“Esse cara parece um criminoso para mim”, disse Murphy, que é branco, sobre Liggins, que é negro. “Isso é o que os criminosos fazem.”

Embora Murphy mais tarde tenha se desculpado e dito que poderia ter presidido o julgamento de Liggins de maneira justa, um painel do tribunal de apelações discordou. Em uma decisão de 3 a 0, o painel de juízes federais determinou que as observações de Murphy “podem ser entendidas como demonstrando um claro preconceito quanto à culpa de Liggins”. A decisão anulou a condenação por drogas de Liggins em 2021 e a sentença de 10 anos de prisão, e ele deve ter um novo julgamento.

“Mesmo assumindo uma falta de preconceito racial por parte do juiz distrital, a observação, no entanto, levanta o espectro de tal preconceito”, escreveu o juiz do Tribunal de Apelações do Sexto Circuito, Eric Clay, na decisão de quinta-feira.

Wade Fink, advogado que representa Liggins, disse que a decisão mostra que o tribunal de apelações está “disposto a defender a justiça”. Fink acrescentou que “não importa o que [Murphy] quis dizer, é completamente inaceitável”, mas alertou o público contra “questionar o caráter” do juiz.

“Este caso não é sobre suas intenções”, disse Fink. “Este caso é sobre a aparência e a ótica do que as palavras significam quando são ditas em um julgamento criminal.”

O escritório de Murphy não respondeu aos pedidos de comentários do The Washington Post.

Em fevereiro de 2018, Liggins foi indiciado por um grande júri federal em Michigan por uma acusação de conspiração para possuir heroína com intenção de distribuir.

Ele também foi indiciado em um caso separado de drogas em Kentucky. Liggins solicitou que o caso de Kentucky fosse transferido para Michigan e negociou prorrogações com o governo “para explorar as resoluções” de ambos os casos, de acordo com a decisão do recurso. Durante esse tempo, Liggins estava na prisão sem fiança.

Depois que os dois casos foram atribuídos a Murphy, Liggins teve vários processos judiciais que atrasaram um possível julgamento no caso de Michigan.

Em março de 2019, ele entrou com um pedido de demissão de seu primeiro advogado. A data do julgamento foi transferida de junho para setembro daquele ano, disse a decisão.

Em setembro, o governo acrescentou uma segunda acusação de auxílio e cumplicidade no porte com a intenção de distribuir heroína ao caso de Liggins. Dois dias depois que a acusação foi adicionada, Liggins expressou que queria se declarar culpado, levando o tribunal a cancelar a data de sua sentença e substituí-la por uma audiência de confissão, disse a decisão.

Mas no tribunal no final daquele mês, ele expressou que não pretendia mais se declarar culpado, de acordo com o veredicto. Uma nova data de julgamento foi marcada para março de 2020.

Mas antes disso, Liggins e seu segundo advogado se separaram.

Ao presidir a audiência de janeiro de 2020 para o segundo advogado se retirar, Murphy falou da “incapacidade do réu de trabalhar” com seus dois primeiros advogados, de acordo com a decisão.

Liggins pediu para falar duas vezes durante a audiência, mas Murphy negou-lhe a oportunidade, disse a decisão.

Em vez disso, dirigindo-se ao segundo advogado de Liggins, Murphy disse: “Ele deveria estar traficando heroína, que vicia, fere e mata pessoas, e ele está brincando com o tribunal. Você concorda?”

“Não posso contestar sua lógica”, disse o advogado, de acordo com a decisão.

Após a audiência, houve mais atrasos no caso – incluindo alguns devido à covid-19 e outros para dar tempo para o terceiro e quarto advogados de Liggins se familiarizarem com seu caso – e sua data de julgamento foi marcada para outubro de 2021, a decisão declarou. .

Liggins solicitou a recusa de Murphy naquele dia antes do julgamento, citando as observações do juiz durante a audiência de janeiro.

Murphy negou a moção. Ele se dirigiu a Liggins diretamente, desculpando-se por estar chateado e dizendo: “Eu perdi a cabeça.”

“Eu estava com raiva, fui hostil, estava desaprovando e sinto muito”, disse Murphy, de acordo com o veredicto. “Eu estava errado em gritar assim, mas não fiquei chateado ou concluí que o Sr. Liggins – era culpado de uma ofensa ou hostil ou tendencioso contra ele.”

Liggins foi condenado em ambas as acusações e posteriormente sentenciado a cerca de 10 anos e meio de prisão, de acordo com a decisão.

Em sua revisão, o painel de apelações determinou que “[i]Em vez de manter a decência essencial para a administração da justiça, o juiz distrital se permitiu fazer comentários pessoais e condenáveis ​​sobre o réu criminal diante dele.”

Clay escreveu nessa opinião que os juízes estavam “muito preocupados” com a observação “parece um criminoso”, especialmente porque foi “dirigida a Liggins, um homem afro-americano”.

A opinião também afirmou que o pedido de desculpas de Murphy no tribunal em outubro de 2021 “não resolveu o problema adequadamente”.

“Nesse caso, o risco de minar a confiança do público no processo judicial é significativo”, escreveu Clay.

Determinando que os comentários de Murphy tornaram “impossível um julgamento justo”, o painel anulou a condenação e a sentença. A data para o novo julgamento ainda não foi marcada, e Fink disse que Liggins solicitará a liberação pré-julgamento depois que outro juiz for designado para o caso.