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Richard Barancik, último dos ‘Monuments Men’ da Segunda Guerra Mundial, morre aos 98 anos

Richard Barancik, o último membro vivo de uma unidade especial aliada cuja missão de salvaguardar o patrimônio artístico da Europa em meio à destruição e pilhagem da Segunda Guerra Mundial foi dramatizada no filme de Hollywood “The Monuments Men”, morreu em 14 de julho em um hospital em Chicago. Ele tinha 98 anos.

Sua filha Jill Barancik confirmou sua morte, mas não citou a causa.

Durante grande parte de sua vida, Barancik foi conhecido como arquiteto, procurado pelas casas elegantes, arranha-céus e complexos de escritórios que ele e sua empresa projetaram em sua cidade natal, Chicago, e em todo o país.

Mas em seus últimos anos, ele ficou conhecido por seu papel em um capítulo da Segunda Guerra Mundial que há muito passou despercebido. Durante três meses após o fim da guerra, o Sr. Barancik, então um soldado raso de 21 anos de primeira classe do Exército dos EUA, auxiliou nas operações de uma unidade conhecida como seção de Monumentos, Belas Artes e Arquivos.

A MFAA – cujos membros eram conhecidos coloquialmente como “homens monumentos”, embora após o fim do combate passassem a incluir mulheres – foi criada em 1943 para ajudar os Aliados a minimizar a destruição de obras de arte e locais culturais na Europa durante a guerra. Curadores e diretores de museus, artistas e arquitetos, estudiosos e bibliotecários se voluntariaram para servir e receberam patentes militares.

“Eles se afastaram de carreiras estabelecidas para se tornar esse novo tipo de soldado – encarregado de salvar em vez de destruir”, disse Robert M. Edselautor de vários livros sobre sua história e colaborador de “The Monuments Men”, o filme de 2014 dirigido e estrelado por George Clooney.

Os oficiais dos monumentos inicialmente ajudaram os comandantes aliados a guiar os bombardeiros para longe de locais de importância cultural. Quando esses locais sofreram danos acidentais, os oficiais ajudaram a liderar os reparos iniciais. A presença deles, segundo Edsel, servia de contrapeso à propaganda nazista sobre a suposta depravação dos Aliados, ajudando a conquistar “corações e mentes”.

À medida que a guerra avançava e era finalmente vencida, a missão da unidade evoluiu, pois seus membros se tornaram detetives investigando o que Edsel descreveu como o “maior roubo da história”.

À medida que os nazistas avançavam pela Europa, eles roubaram grandes quantidades de obras de arte pertencentes a museus e outras instituições em territórios conquistados e a judeus perseguidos e, em muitos casos, assassinados no Holocausto.

Ainda mais obras de arte foram escondidas em mosteiros, castelos, cavernas e minas de sal para protegê-los de roubo nazista ou bombas de guerra. Esses tesouros incluíam pinturas, desenhos, tapeçarias, esculturas, livros raros, manuscritos de igrejas, obras de vitrais, moedas e outros artefatos acumulados ao longo dos séculos – até mesmo coleções premiadas de borboletas.

No rescaldo da guerra, os oficiais dos monumentos tornaram-se guardiães dessas obras e deram os primeiros passos para a sua restituição. Os oficiais estabeleceram pontos centrais de coleta e distribuição. O Sr. Barancik, um amante da arte, ofereceu-se como voluntário para o serviço e foi designado para trabalhar como motorista e guarda na Áustria.

“Os americanos se importavam com as tradições culturais da Europa”, disse ele ao Los Angeles Times em 2015. “Fizemos tudo o que podíamos para salvar o que os nazistas haviam feito. É o melhor que poderíamos fazer.”

Ao todo, aproximadamente 350 homens e mulheres de 14 países serviram na MFAA, de acordo com Edsel, fundador e presidente do conselho da MFAA. Fundação de Homens e Mulheres Monumentos. Deles, o Sr. Barancik foi o último sobrevivente.

O lançamento do filme de Clooney ajudou a trazer a história para a atenção popular e, em 2015, com o Sr. Barancik e vários de seus ex-colegas presentes, o grupo recebeu a Medalha de Ouro do Congresso.

Richard Morton Barancik nasceu em Chicago em 19 de outubro de 1924. Seu pai era médico e sua mãe, dona de casa, uma pianista de formação clássica que fornecia acompanhamento musical para aulas de balé.

O Sr. Barancik sempre se interessou por arte, disse sua filha. Durante o ensino médio desenvolveu um interesse pelo desenho animado, hobby que manteve até os últimos dias de sua vida.

Em 1942, depois de terminar o colegial, ele ingressou no Corpo de Reserva do Exército, estudando engenharia na Universidade de Nebraska antes de ser enviado em 1944 para a Inglaterra.

Na véspera de Natal daquele ano, ele estava navegando pelo Canal da Mancha, pronto para se juntar à Batalha do Bulge, quando os alemães torpedearam outro navio aliado que fazia a mesma viagem, matando centenas de soldados americanos – incluindo muitos da divisão de Barancik – em um dos piores desastres navais da história dos EUA.

Após o ataque, o Sr. Barancik foi despachado para a França e posteriormente para a Áustria, onde soube da MFAA e se ofereceu para servir.

“Quando cheguei a Salzburgo”, disse ele, “não fiquei impressionado apenas com a beleza da cidade, mas também com a qualidade dos homens da Seção de Belas Artes. Eles eram tipicamente mais velhos e muito bem educados”.

O Sr. Barancik mais tarde estudou arquitetura na Universidade de Cambridge, na Inglaterra, e na École des Beaux-Arts em Fontainebleau, na França. Após retornar aos Estados Unidos, estudou na Universidade de Illinois, obtendo o título de bacharel em ciências em 1947 e um segundo diploma de bacharel, em arquitetura, no ano seguinte.

Durante décadas, ele foi diretor da empresa Barancik, Conte and Associates, com sede em Chicago.

O casamento do Sr. Barancik com Rema Stone terminou em divórcio. Sua segunda esposa, a ex-Suzanne Hammerman, morreu em 1995 após 31 anos de casamento. Sua terceira esposa, Claire Holland Barancik, morreu em 2021 após duas décadas de casamento.

Os sobreviventes incluem três filhos de seu primeiro casamento, Robert Barancik de St. Petersburg, Flórida, Michael Barancik de Bainbridge Island, Washington, e Cathy B. Graham de Nova York; dois filhos de seu segundo casamento, Jill Barancik de Chicago e Ellie Barancik de Los Angeles; quatro netos; e três bisnetos.

Quase 80 anos após o fim da Segunda Guerra Mundial, o retorno das obras de arte saqueadas pelos nazistas continua, tanto para museus quanto para os herdeiros de colecionadores judeus que tiveram seus tesouros roubados. Algumas obras nunca serão devolvidas, tendo sido queimadas, quebradas ou destruídas na guerra.

Em uma entrevista, Jill Barancik disse que seu pai estava “relutante em ser considerado um herói” porque sabia que muitos oficiais de monumentos eram “muito mais velhos e mais talentosos”.

Vários anos atrás, um entrevistador italiano perguntou ao Sr. Barancik como era ser o último sobrevivente de seu grupo. “Não estou triste nem orgulhoso”, respondeu ele. “Sinto-me simplesmente honrado por ter servido o meu país.”