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Rhoda Karpatkin, força motriz da Consumer Reports, morre aos 93 anos

Rhoda Karpatkin, que ajudou milhões de compradores a comprar com qualidade e valor – seja a compra de um carro ou uma torradeira – por quase três décadas como presidente da organização sem fins lucrativos que publica a revista Consumer Reports, morreu em 4 de agosto em sua casa em Manhattan. Ela tinha 93 anos.

A causa foi um câncer no cérebro, segundo a família.

Por gerações, desde que foi publicado pela primeira vez em 1936, o Consumer Reports tem sido uma fonte de referência para compradores que procuram um guia imparcial para as melhores ofertas do mercado.

Alguns consultam suas páginas apenas para grandes despesas – a substituição de uma geladeira ou cortador de grama, por exemplo, ou a compra de um carro novo. A edição automotiva anual, publicada em abril, é consistentemente uma das edições mais populares da revista do ano.

Outros leitores, os obstinados, consultam o Consumer Reports para as compras mais cotidianas de itens como escovas de dentes elétricas e balanças de banheiro, mochilas e assadeiras, lâmpadas e baterias. A Consumer Reports realiza avaliações rigorosas de produtos antes de conceder o cobiçado selo “CR Best Buy”.

Karpatkin, advogada por formação, passou 16 anos como advogada externa da Consumer Reports e de seu editor, então conhecido como Consumers Union, antes de ser nomeada presidente em 1974.

“Você só tinha a sensação de que eles não podiam ser comprados, não podiam ser seduzidos”, ela disse. disse ao New York Times pouco antes de sua aposentadoria em 2001, descrevendo o grupo como “uma das organizações de caridade essenciais”.

Junto com ativistas, incluindo Ralph Nader e Joan Claybrook, a Sra. Karpatkin tornou-se uma figura central no movimento do consumidor da década de 1970 e além.

Durante seu tempo como presidente, a Consumer Reports quase dobrou sua circulação para 4,2 milhões. Seu site, quando ela saiu, era um dos maiores sites de assinatura paga da internet, com cerca de 475 mil assinantes, segundo a revista.

A Sra. Karpatkin guiou a revista em períodos de recessão e dívidas, aumentando seu orçamento operacional por um fator de 10, para US$ 157 milhões. Ela supervisionou a construção de uma pista de testes de carros e novos laboratórios de pesquisa. Para avaliar a durabilidade das amostras, a Consumer Reports colocou malas em uma máquina giratória e martelou colchões com bolas de boliche cortadas ao meio para se assemelhar a nádegas.

Nader, que argumentou que a defesa pública tinha precedência sobre o teste de produtos, deixou o conselho do Sindicato dos Consumidores durante o mandato de Karpatkin. Ela via tanto o teste de produto quanto a defesa como fundamentais para a missão da organização.

Durante o debate sobre a reforma do sistema de saúde na década de 1990, a Sra. Karpatkin, de seu cargo no Sindicato dos Consumidores, pressionou por um sistema de saúde de pagador único como alternativa à concorrência controlada. Os serviços médicos, observou ela, são uma área em que os consumidores muitas vezes não têm o luxo de comparar preços.

“Eles não podem comprar médicos”, disse ela ao Columbus Dispatch em 1993. “Eles não podem comprar hospitais e certamente não podem fazer isso quando ligam para o 911.”

Tendo crescido durante a Depressão, ela insistiu que o Consumer Reports não evoluísse para um guia de compras avançado para a classe média alta. Ela estava profundamente sintonizada com as questões da pobreza e, fora de seu trabalho com a revista, foi voluntária de longa data e membro do conselho da West Side Campaign Against Hunger em Nova York.

Em sua visão, a Consumer Reports deveria representar os interesses dos compradores que não tinham dinheiro até mesmo para o carro mais econômico e que lavavam suas roupas em lavanderias em vez de em máquinas domésticas que os testadores de produtos poderiam classificar para seus ciclos de centrifugação.

“Os consumidores teriam problemas se não pudessem obter informações sólidas e independentes, e essa é nossa principal responsabilidade”, disse ela à revista quando deixou o cargo. “Nos dedicamos a testes e jornalismo da mais alta qualidade e estamos causando impacto no mercado.”

“Mas isso não é suficiente”, continuou ela. “De onde viriam as proteções contra produtos inseguros, fraude, publicidade enganosa e outras coisas que consideramos normais se os consumidores não lutassem por elas? Não somos e nunca fomos apenas sobre quais produtos comprar. Também pretendemos ajudar a construir o tipo de sociedade na qual queremos ser consumidores”.

Rhoda Alayne Hendrick nasceu no Brooklyn em 7 de junho de 1930. Sua mãe, dona de casa e contadora, e seu pai, vendedor, eram ambos imigrantes judeus da Europa Oriental.

A Sra. Karpatkin formou-se em 1951 no Brooklyn College, onde trabalhou no jornal da escola antes de abandonar seus planos de carreira no jornalismo. Ela queria “fazer coisas importantes, não reportá-las”, disse ela ao Times.

Depois de se formar na Yale Law School em 1953, ela começou a exercer a advocacia privada, especializando-se em casos de direitos civis, liberdades civis e educação. Além da Consumers Union, seus clientes incluíam a American Civil Liberties Union e objetores de consciência da Guerra do Vietnã.

Ela serviu dois mandatos como presidente da Consumers International, uma organização de membros para grupos de defesa do consumidor.

O marido da Sra. Karpatkin, Marvin M. Karpatkin, morreu em 1975 após 23 anos de casamento. Seu parceiro de longa data, Bruno Aron, morreu em 2009.

Os sobreviventes incluem três filhos, Deborah Karpatkin de Manhattan, Herbert Karpatkin do Brooklyn e Jeremy Karpatkin da Filadélfia; 10 netos; e quatro bisnetos.

A Sra. Karpatkin alertou contra as armadilhas do consumismo.

“Cada vez mais as mensagens publicitárias e comerciais que vemos equiparam uma vida feliz e satisfeita com a posse de determinados tipos de produtos ou produtos específicos”, disse ela ao Austin American-Statesman em 1999. “E isso, em grande medida, irá revelar-se uma mensagem falsa.”

Mas, se for para fazer compras, é melhor fazê-lo de maneira educada e, em suas próprias idas às lojas, a Sra. Karpatkin frequentemente trazia consigo a edição relevante da Consumer Reports.

Sem saber quem ela é, “as pessoas vão me seguir, pedindo emprestado ou olhando o que estou comprando”, disse ela. “É uma sensação incrível.”