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Por que as profundezas do oceano nos fascinam – e o que encontramos nelas

“The Bathyspheric Book” e “The Underworld” mergulham no projeto de um século para sondar as regiões mais escuras do oceano e encontrar o que vive lá.

William Beebe, ao centro, e dois de seus assistentes, Gloria Hollister e John T. Van, posam com sua batisfera após sua chegada em Nova York das Bermudas em 23 de novembro de 1932. (AP)

Há alguns anos, tive o privilégio de passar dois meses no meio do Oceano Pacífico. O navio tinha 150 pés de comprimento, a localização era de sete dias e sete noites de viagem a sudoeste do Havaí, a profundidade abaixo de nós era de 18.000 pés. Você pode presumir que não havia nada lá fora – certamente nenhum outro navio, nenhuma terra, nenhum avião no céu e até mesmo alguns pássaros. Apenas vasto mar e céu.

A água ao nosso redor era cristalina, mas a uma profundidade de cinco quilômetros, toda ela era de um azul rico e brilhante. Dentro daquele banho de lápis-lazúli havia um segundo mundo abundante. Cardumes de peixes com asas translúcidas deslizando sobre as ondas. Toninhas brilhantes brincando na proa. As correntes negras das baleias e seus poderosos sprays. Um softie do tamanho de uma prancha de surfe e aparência pré-histórica flutuando de lado, dormindo ao sol. E pairando preguiçosamente ao lado do navio, os peixes mais feios e bonitos de todos: torpedos rombudos de um metro e meio de comprimento de peixes-dolf reluzentes, que o naturalista do início do século 20 William Beebe preferia chamar por seu “nome espanhol”. [dorado]porque de fato o peixe era uma ‘folha vibratória de ouro puro’”.

Beebe foi o primeiro homem a deslizar mais de algumas dezenas de pés sob aquela terra maravilhosa que cobre 71% da superfície da Terra e contém, em volume, 99% de seu espaço habitável. Ele fez isso a partir de uma esfera de aço de 1,2 metro com minúsculos lados de bombordo de quartzo grosso, baixada ao abismo por cabo pela primeira vez em 1930. “O mundo fora da bola de aço era azul, azul e nada mais, desaparecendo lentamente para preto, mas ainda brilhante com um brilho estranho que Beebe não conseguia expressar”, escreve Brad Fox em sua magnífica e hipnótica ode à admiração e à curiosidade, “O Livro Batisférico: Efeitos das Profundezas Luminosas do Oceano.” “Mais escuro que a meia-noite mais escura, mas brilhante”, disse Beebe das profundezas, ditando em um fio telefônico para sua assistente e namorada, Gloria Hollister, que estava ouvindo a bordo do navio de apoio 1.050 pés acima. Ao emergir após o mergulho, ele sabia que “algo dentro dele havia mudado permanentemente”, escreve Fox. “O amarelo do sol, [Beebe] escreveu: ‘Nunca pode ser tão maravilhoso quanto o azul pode ser.'”

Foi perturbador estar imerso em “O Livro Batisférico” e no “muito diferente” de Susan CaseyO submundo: viagens às profundezas do oceano”, como eu estava quando o submersível Titan da OceanGate implodiu em algum lugar ao longo de seu mergulho de 12.000 pés. Tolo como era, ambos os livros de maneiras muito diferentes fizeram sentido ao evocar o que todo marinheiro offshore sabe: o mundo pelágico e o abismo abaixo dele são sereias, tão maravilhosos e estranhos que os passageiros do Titã que pereceram no abraço do oceano de repente. afinal, não parecia completamente tolo.

“Considere ambos, o mar e a terra; e você não encontra uma estranha analogia com algo em si mesmo?” escreveu Herman Melville em “moby dick.” Somos atraídos pelo mar e maravilhados com ele, e sempre fomos. Intuímos, a partir de alguma lembrança sobrenatural, que somos suas criaturas, uma vez que emergimos dela. Jonas foi engolido pela baleia e cuspido, renascido, despertado. No entanto, suas profundezas, sede de nossa imaginação e subconsciente, não são para os fracos de coração, uma verdade refletida em seus termos científicos. A zona abissal de 13.000 a 20.000 pés, da palavra grega para sem fundo, um lugar de vertigem e perda. Abaixo disso, apenas mais um destino misterioso e temido: Hades, ou a zona hadal, abaixo de 20.000 pés. Um dia, durante minha viagem ao Pacífico, o capitão nos permitiu pular no mar para nadar, e alguns não puderam fazer o que é, penso eu, senso comum. A ideia de estar suspenso no que parecia ser um vazio sem fundo era muito enervante, muito vertiginoso.

De fato, escreve Casey, “numa era anterior à ciência… o que as pessoas acreditavam sobre as profundezas era que elas estavam cheias de monstros… Os navios partiriam e nunca mais voltariam. Os marinheiros desapareceram nesta boca, afundando em um submundo que estava cheio de demônios como o Leviatã e o Kraken.” O que realmente se escondia em seus recessos mais profundos, ninguém sabia. Os primeiros esforços para escavar por dragagem e redes trouxeram à tona coisas pegajosas e criaturas estranhas, mas muitas vezes eram desfiguradas, e exatamente de onde vieram – do fundo ou apenas presas na ascensão do equipamento à superfície – estava em disputa. E por muitos anos, o senso comum disse que abaixo de uma certa profundidade, não há nada. Apenas um deserto frio, escuro e hipóxico cuja profundidade final permanecia um mistério.

O problema não era tanto a respiração, mas a pressão. Um único galão de água pesa 8,3 libras, o que significa pressão de estrutura para qualquer um ou qualquer coisa que caia. No lugar mais baixo da Terra, o Challenger Deep de 35.876 pés, a parte mais profunda da Fossa das Marianas, são 16.000 libras de pressão por polegada quadrada, ou o equivalente, escreve Casey, de “292 747 totalmente abastecidos empilhados em cima de você. ”

No final da década de 1920, um rico engenheiro chamado Otis Barton ofereceu-se para projetar e financiar uma grossa bola de aço inteiriça para Beebe, com a condição de que ele operasse o navio, com o que Beebe concordou. Sem dúvida, a ciência seria servida por qualquer pessoa que viajasse para um lugar que nenhum homem jamais tivesse visto. Mas Beebe não era qualquer um. Na época de seu primeiro mergulho nas Bermudas, com 52 anos, ele era um estudante universitário autodidata, “cientista de pássaros” e “protoecologista”, já famoso, escreve Fox, por “livros populares que descrevem viagens ao redor do mundo rastreando faisões, por uma expedição ao Himalaia e arriscar sua vida para observar um vulcão em erupção nas Galápagos.” Ditando um lado superior através da linha telefônica para Hollister e, em seguida, falando com vários artistas que extraíram apenas de suas palavras, ele apareceu como um dos grandes mistérios do planeta com admiração e lirismo. Longe de um vazio vazio, Beebe encontrou um aquário inteiro de criaturas grandes e pequenas, complexas e simples, translúcidas e iluminadas por dentro na escuridão abissal. Peixes com tentáculos saindo de suas testas “culminando em uma bola brilhante na ponta”. Criaturas que pareciam explodir em raios. Uma criatura que Beebe nunca teve certeza de ter realmente visto, isto é, escreve Fox, “uma teia de luz, delicada, com grandes malhas, toda brilhante e em movimento, ondulando lentamente enquanto flutuava”. E durante grande parte da longa descida ele ocasionalmente vislumbrou algo maciço e escuro, logo além das bordas do feixe de sua batisfera.

Esta não é uma história simples, mas um livro construído a partir de fragmentos que desmentem sua intrincada engenharia. Alguns capítulos são algumas linhas. Outros vão de Platão, à natureza da cor, a DaVinci e Teddy Roosevelt e a ilha de Bornéu, ao relato lírico e cru de Beebe sobre o que viu abaixo, que Fox organiza na página como poesia. “A iluminação é como um brilhante / luar, cor azul púrpura.” Às vezes é difícil dizer quem está escrevendo, Beebe ou Fox. Intercaladas em suas páginas estão esboços e pinturas originais da expedição, mostrando criaturas tão estranhas quanto o kraken e o leviatã, embora muito menos demoníacas.

Se “The Bathyspheric Book” é uma espécie de sonho melancólico, virando e revirando em sua cama à noite, “The Underworld” é o que acontece quando você acorda: uma história sóbria, diurna e convencionalmente estruturada de exploração tripulada das profundezas. submersível, tornado pessoal pela busca de Casey para descer às profundezas. Casey observa que 52 anos se passaram entre a primeira visita ao Challenger Deep, de Jacques Piccard e Don Walsh em Trieste, em 1960, e a segunda, em 2012, de James Cameron em um submarino individual construído sob medida, uma época durante das quais centenas voaram para o espaço, 200 apenas para a Estação Espacial Internacional, a um custo de trilhões. Absurdo, se você pensar bem, porque os oceanos profundos estão aqui, fazem parte do nosso planeta e fervilham de vida, enquanto o grande e negro vazio de rocha e gás lá em cima está infinitamente mais afastado.

Grande parte de “The Underworld” gira em torno de um investidor de private equity americano chamado Victor Vescovo. Após o cume dos picos mais altos de todos os continentes, esquiando nos pólos norte e sul, pilotando seu próprio jato e helicóptero e “conversando em sete idiomas”, Vescovo costuma visitar os pontos mais profundos de cada um dos cinco oceanos do mundo Fazer isso não é uma tarefa fácil – é necessário não apenas o submarino, mas também uma grande embarcação de apoio para lançá-lo e recuperá-lo, junto com um pequeno exército de técnicos e cientistas altamente especializados, os quais custaram à Vescovo US$ 50 milhões ou mais. Embora mais tarde ele abra seu submarino e nave para a comunidade científica mais ampla, a verdadeira motivação de Vescovo são os recordes – ser o primeiro a chegar aos pontos mais profundos do planeta. Por que? “Percebi que todos os dias são preciosos”, diz ele a Casey, “e você pode não conseguir outro – é melhor usá-los.” Isso significa que, apesar de todas as horas que Casey passou na presença de Vescovo, ele não fala muito além das banalidades ditas pelo instrutor de ioga da vizinhança. Não é coincidência que, quando Casey quer ser lírica sobre o oceano profundo, ela cita William Beebe.

Mas isso não importa. Deixando de lado o egoísmo de Vescovo, “The Underworld” é um excelente passeio pela história e pelos desafios de explorar o mais fantástico e ameaçador dos mundos terrestres. Seus capítulos sobre o futuro “caos ecológico” da mineração subaquática são assustadores. É também um exemplo claro de que a pesquisa não é apenas “curiosidade sendo posta em prática”, como o pioneiro submersível Walsh disse a Casey. O importante não é simplesmente ir até lá, mas trazer esse conhecimento para o resto de nós de uma forma convincente. Suspeito que nos lembraremos de Beebe e de seu reino primitivo muito depois de esquecermos os registros de Vescovo. Ou talvez seja preciso uma pessoa que não descubra seus demônios interiores para mergulhar de bom grado no hadal e voltar.

Carl Hoffman é autor de cinco livros, incluindo “Liar’s Circus”, “The Last Wild Men of Borneo” e “Savage Harvest”.

O Livro Batisférico

Efeitos das Profundezas do Oceano Claro

Por Brad Fox

casa astral. 336 pp. $ 29

O submundo

Viagens às Profundezas do Oceano

Por Susan Casey

Dia duplo. 330 pp. $ 32