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Os republicanos estão desviando fundos para escolas públicas de DC para um programa de vouchers

Os republicanos da Câmara estão pressionando por uma medida que cortaria o financiamento federal para o sistema de escolas públicas de DC e colocaria mais dólares no programa de vouchers para escolas particulares da cidade, a última de muitas tentativas do Partido Republicano de expandir o acesso a escolas particulares.

O projeto de lei de dotações mudaria drasticamente a forma como o Congresso financia a educação em DC e colocaria em risco o maior provedor de educação pública da cidade. Ele segue outros exemplos de maior interesse do Congresso em DC este ano, incluindo um esforço bem-sucedido para bloquear o código criminal revisado da cidade e um debate neste verão sobre as leis eleitorais.

Esta última intervenção visa as bolsas federais de oportunidade e resultados – ou SOAR – Act. A medida de décadas fornece a DC dinheiro que historicamente tem sido dividido igualmente entre o sistema tradicional de escolas públicas da cidade, campi charter e um Programa de Bolsas de Oportunidade que dá vouchers para famílias de baixa renda para enviar seus filhos para escolas particulares.

Agora, no entanto, os republicanos querem aumentar o custo do programa de vouchers de US$ 17,5 milhões para US$ 26,25 milhões e reduzir a participação das escolas públicas de DC para um sexto dos US$ 52,5 milhões em financiamento – apresentando uma crise financeira para o distrito de 50.000 estudantes.

“Se a parcela da escola pública fosse eliminada, teríamos que encontrar esse dinheiro localmente para compensar a lacuna”, disse a membro do Conselho de DC Christina Henderson (I-At Large). “Seria um desafio para o Distrito, para esse tipo de mudança, principalmente porque teríamos que voltar e movimentar algum dinheiro”.

Mas os defensores dizem que o programa de vouchers merece um impulso depois de anos de financiamento estagnado.

“O Programa de Bolsas de Estudo Opportunity definitivamente precisa de mais financiamento”, disse John Schilling, que trabalha no programa desde 2007. “Há uma demanda tremenda para o programa, e a razão pela qual o programa precisa de mais dinheiro é porque é um financiamento fixo .”

Schilling apontou os números dos pedidos como prova da demanda. Mais de 3.000 alunos se inscreveram para bolsas de estudo para o ano letivo 2021-2022 – o mesmo que nos anos anteriores – de acordo com o mais recente disponível ao público. dados de Servir Nossas Crianças, que administra os prêmios. Cerca de 1.850 alunos receberam bolsas de estudo e as usaram em 39 escolas participantes em DC e arredores, um ligeiro aumento de 1.835 crianças durante o ano letivo de 2020-2021 e 1.732 no ano anterior.

A maioria dos alunos – mais de 30% – que usaram vouchers durante o ano letivo de 2021-2022 morava na ala 7. A renda anual média das famílias em toda a cidade que participaram foi de $ 21.830.

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O programa de vouchers da DC foi criado em 2004, um campo de testes para o que alguns legisladores esperavam que fosse um modelo nacional. Ele se tornaria o único programa de vouchers para escolas particulares no país criado e financiado pelo Congresso e, como parte de sua implementação, as escolas públicas tradicionais e charter da cidade também receberiam novos recursos.

Desde então, o programa forneceu vouchers a mais de 11.000 alunos, de acordo com o Servindo Nossas Crianças. Os valores dos prêmios durante o ano letivo de 2022-2023 foram limitados a $ 15.307 para alunos do ensino médio e $ 10.204 para alunos do ensino fundamental e médio.

Lecionar em escolas particulares que cupons aceitos em fevereiro varia – de até $ 11.100 na Annunciation Catholic School, no noroeste de Washington, a mais de $ 51.000 para alguns níveis de ensino na Sidwell Friends.

O programa, entretanto, produziu resultados mistos. Os proponentes apontam para a satisfação dos pais, bem como para as altas taxas de graduação e aceitação na faculdade. Cerca de 90% dos alunos que participaram do programa de vouchers se formaram durante o ano letivo de 2020-2021, mostram os dados. Cerca de 73% dos alunos das escolas públicas se formaram naquele ano.

Os críticos, por sua vez, referem-se a um corpo de pesquisar do Departamento de Educação dos EUA, que indica que os alunos que frequentam escolas particulares por meio do programa de vouchers não têm desempenho melhor ou pior do que outras crianças. Parte disso pode ser devido ao fato de que as famílias em DC já têm amplo acesso à escolha da escola, com opções para se inscrever em escolas públicas tradicionais e charter fora de seus bairros, disseram os pesquisadores.

Há também preocupações com os direitos civis e pouca supervisão sobre o que e onde os alunos aprendem. Uma investigação do Washington Post de 2012 descobriu que centenas de estudantes usaram seus vouchers em dólares para frequentar escolas não credenciadas ou em ambientes não tradicionais, como uma escola K-12 administrada por uma família operando em uma loja.

“As escolas particulares estão isentas das proteções dos direitos civis que todas as outras escolas públicas devem seguir”, disse Henderson. “Quando se trata de alunos com deficiência, quando se trata de alunos que têm outros tipos de desafios acadêmicos, quando se trata de alunos que estão explorando suas identidades de gênero – quando você entra no setor de escolas particulares, não tenho como protegê-lo. .”

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Uma análise da Coalizão Nacional pela Educação Pública, um grupo ativista e crítico ferrenho do programa de vouchers, também sugere que as escolas particulares do programa estão fechando rápido demais. Das 82 escolas que participaram do programa desde a sua criação, 35 fecharam. Outras sete escolas deixaram de aceitar o voucher, mas continuam funcionando.

Sasha Pudelski, diretora de defesa da AASA, a Associação de Superintendentes Escolares – membro da coalizão de educação pública – disse que as escolas podem parar de aceitar vouchers porque seus líderes consideram muito desafiador atender aos requisitos do programa de vouchers.

“Entre o fracasso em melhorar o desempenho acadêmico dos alunos, as práticas discriminatórias que essas escolas empregam e a incapacidade dessas escolas de simplesmente manter suas portas abertas por mais de alguns anos, mesmo com um financiamento federal significativo, o Congresso deve considerar o fechamento deste programa de voucher. para baixo em vez de expandi-lo”, disse Pudelski.

Mas Schilling disse que esses fechamentos refletem uma tendência nacional do fechamento de escolas particulares desencadeado, em parte, pelo aumento dos custos e pela queda dos juros das famílias ricas em dinheiro. Esses fatores, acrescentou, são o motivo pelo qual o programa de vouchers da DC precisa de um orçamento maior.

“Devido à forte inflação dos últimos dois anos, os valores das bolsas aumentaram significativamente. E, como resultado, o programa tem conseguido atender cada vez menos alunos”, disse Schilling. “Só acho que os pais devem poder escolher o melhor ambiente educacional para seus filhos.”