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Opinião | Por que os EUA precisam se desculpar com seus soldados e marinheiros segregados

O 75º aniversário da dessegregação dos militares esta semana será um momento orgulhoso e solene. Mas, para mim, a comemoração será incompleta se não incluir também um pedido formal de desculpas a todos os militares e mulheres de cor que serviram seu país sob os onerosos códigos de segregação na Primeira Guerra Mundial, Segunda Guerra Mundial e Coréia.

Não estamos falando de um pequeno número de pessoas. Após o ataque a Pearl Harbor, mais de 1 milhão de militares e mulheres negros estavam entre os 16 milhões de americanos que se juntaram às forças armadas.

Meu pai era um deles. Ele ingressou na Marinha em 1943 quando adolescente e foi imediatamente enviado de sua cidade natal, Birmingham, Alabama, para Camp Robert Smalls, na Estação Naval de Great Lakes, em Illinois. Muitos dos alistados do Camp Smalls, como meu pai, foram imediatamente designados para servir como cozinheiros e mordomos. Em vez de armas e capacetes, eles serviram ao país usando aventais e empunhando espátulas.

Meu pai fazia parte de uma geração de negros, pardos, asiáticos e nativos americanos lutando em uma guerra em várias frentes – enfrentando não apenas nossos inimigos no exterior, mas também o racismo em casa e em suas fileiras. Embora uniformizados, foram marginalizados e despojados de sua dignidade em um exército ainda segregado por raça. Um pedido de desculpas formal do Departamento de Defesa e até mesmo do presidente ajudaria muito a restaurar a honra que lhes foi tirada, ao mesmo tempo em que admitia os códigos de segregação opressivos que impediam as forças armadas dos EUA de serem tudo o que podiam ser.

Durante a era de estrita segregação nas forças armadas, muitos, senão a maioria, dos alistados negros eram atribuído a papéis não-combatentes, cavando valas, dirigindo caminhões, construindo pontes ou trabalhando nas docas. Mesmo aqueles afortunados o bastante para serem promovidos a ajudante de artilheiro ou mecânico não recebiam salário igual ou tratamento igual. Ao pesquisar a história militar de meu pai há 15 anos, quando escrevi minhas memórias de família, “A graça do silêncio”, aprendi que os historiadores concluíam rotineiramente que os membros do serviço de cor eram a “espinha dorsal coletiva” do esforço de guerra da Segunda Guerra Mundial.

E, no entanto, os veterinários negros enfrentaram preconceito e violência extrema nos Estados Unidos. Ao longo de 1946 após a guerra, veterinários negros foram espancado, queimado, castrado e linchado — geralmente ao tentar se registrar para votar. Meu próprio pai foi baleado na perna por um policial de Birmingham em fevereiro de 1946, quando tentou entrar em um prédio de propriedade de negros, onde veteranos que retornavam estudavam a Constituição para que pudessem passar em testes de votação destinados a impedir que os negros americanos votassem. Na Carolina do Sul, um militar negro foi puxado para fora de um ônibus enquanto vestia seu uniforme e espancado tanto que ficou cego dos dois olhos. O cegueira de Isaac Woodard foi o caso que influenciou o presidente Harry S. Truman a intensificar os esforços para acabar com a segregação no governo militar e federal.

Enquanto isso, um pequeno número de comandantes militares estava olhando para o futuro, preocupados com o fato de que a discriminação contra pessoas de cor nas forças armadas poderia atrapalhar a prontidão dos EUA em conflitos futuros. A Marinha emitiu um documento em 1945 chamado Guia de Comando do Pessoal Naval Negro. É um documento digno de nota para os padrões de hoje. Há seções intituladas “Negros ansiosos para aprender” e “Deficiências estão sendo superadas”. No entanto, há uma passagem que ainda ressoa sob o título “Teorias raciais desperdiçam mão de obra”. Aqui está:

Na guerra total moderna, qualquer desperdício evitável de mão de obra só pode ser visto como ajuda material ao inimigo. A restrição, por causa de teorias raciais, da contribuição de qualquer indivíduo para o esforço de guerra é um sério desperdício de recursos humanos.

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No final, demorou seis anos para dessegregar os militares, e Truman teve que pressionar os principais líderes militares a seguir totalmente suas ordens. A ação de Truman não fez nada, aliás, para corrigir a maneira como o GI Bill de 1944 — formalmente chamado de “Lei de Reajuste dos Militares” – estava estruturado por legisladores do sul para bloquear 1,2 milhão de negros americanos que serviram durante a Segunda Guerra Mundial, mas não conseguiram aproveitar os empréstimos de baixo custo, mensalidades da faculdade e treinamento profissional prometidos na medida. Por exemplo, no Mississippi, onde metade da população era negra, apenas dois dos mais de 3.000 empréstimos imobiliários garantidos pela agência conhecida como Veterans Administration foram para mutuários negros.

Assim, as desculpas estão em ordem e os Estados Unidos estão atrasados ​​em fazê-las. No Canadá, o primeiro-ministro Justin Trudeau emitiu um pedido formal de desculpas no verão passado pelo racismo antinegro que uma unidade de construção segregada enfrentou durante e após a Primeira Guerra Mundial.

Eu sei muito bem que alguns dirão que os militares não deveriam se desculpar. Mas eu vejo de outra forma. Somente os verdadeiramente fortes podem olhar diretamente para sua história e reconhecer os triunfos e os erros. E enquanto as forças armadas dos EUA são um modelo de igualdade de oportunidades com diversidade em todas as fileiras, a liderança superior ainda é em grande parte branco e masculino.

Os veteranos da Primeira Guerra Mundial já se foram; assim como a grande maioria dos veteranos da Segunda Guerra Mundial e coreanos. Meu próprio pai morreu há mais de 30 anos e mal falava sobre o serviço militar, embora guardasse as medalhas na gaveta da cômoda, forrada com feltro cor de vinho. Eles estavam empilhados ordenadamente junto com as fileiras de adesivos “Eu votei” que ele recebia quando votava.

Eu gostaria que ele tivesse vivido o suficiente para testemunhar Lloyd Austin, o primeiro secretário de defesa negro, liderando um exército que já foi tão profundamente segregado. Ao comemorarmos o fim da segregação formal nas fileiras, espero que o governo encontre uma maneira de homenagear e pedir desculpas aos militares que lutaram contra os males da tirania no esforço de guerra, mas não conseguiram escapar dos males da desigualdade em casa.