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James McBride voa novamente em “The Heaven & Earth Grocery Store”

(Ilustração de David Cooper para The Washington Post)

Em “The Heaven & Earth Grocery Store”, imigrantes judeus e afro-americanos vivem juntos em uma cidade da Pensilvânia na era da depressão.

Na abertura de “A Mercearia Céu e Terra”, Soldados do estado da Pensilvânia encontram um esqueleto no fundo de um velho poço. Tais circunstâncias podres prometem uma história terrível, mas este é um livro de James McBride. Se alguém pode fazer aqueles ossos mofados dançarem, é ele.

Desde suas memórias, “A cor da água” (1995), tornou-se um elemento fixo da literatura americana, há um elemento de exuberância que beira o milagroso na obra de McBride. A vitalidade treme através de suas histórias, mesmo nas sombras do desespero. “The Good Lord Bird”, seu romance irresistível sobre o abolicionista John Brown, ganhou com razão o National Book Award em 2013. E “Deacon King Kong”, sobre um elenco extenso dentro e ao redor de um conjunto habitacional no Brooklyn, foi uma das grandes alegrias 2020.

“The Heaven & Earth Grocery Store” confirma a força contínua da narrativa vernacular de McBride. Com seus personagens excêntricos e grandiosos e cenas ultrajantes de tragédia e comédia combinadas, “Dickensiano” não é uma descrição muito grandiosa para seus romances, mas o termo é muito gentil e muito anglicano. O melodrama que McBride gira é todo dele, mergulhado nas complexas tensões e alianças raciais de nosso país. Provavelmente, não é muito longe o tempo em que nos referiremos às histórias hipnoticamente engraçadas de outros escritores de McBridean.

Seu novo romance se passa antes e durante a Depressão, em um bairro degradado da Pensilvânia chamado Chicken Hill, onde imigrantes judeus e afro-americanos se agarram ao sonho adiado de igualdade nos Estados Unidos. Moshe Ludlow é um aspirante a empresário da Romênia casado com Chona, uma sobrevivente da poliomielite que manca acentuadamente. Ele tem uma ideia radical: os goyim não vão gostar, mas e se ele abrir seu All-American Dance Hall and Theatre para clientes negros?

Por decreto tácito, os afro-americanos foram banidos dos negócios do centro, exceto como zeladores e empregadas domésticas, mas assim que a banda começou, os novos convidados sóbrios de Moshe “brincaram e riram, dançando como se fossem pássaros voando pela primeira vez”.

Sem surpresa, esse sucesso inspira considerável oposição dos racistas e anti-semitas da área, mas Moshe persevera e seu império do entretenimento se expande rapidamente – tão rapidamente, na verdade, que ele pode se dar ao luxo de pensar em se mudar de seu pequeno apartamento acima do antigo Heaven & Earth. . Bomboneria. Mas Chona não vai deixar o bairro. O que é mais chocante para as fofocas da cidade, ela insiste em administrar a mercearia sozinha. Sua bondade a torna querida por Moshe. E o deixa com raiva.

“Essa área é pobre. O que não somos”, diz Moshe. “É um homem negro. O que não somos. nós fazemos bem!

“Porque nós servirvocê vê?” Chona insiste. “Isso é o que fazemos. O Talmud diz isso. Devemos servir.”

Moshe concorda – como ele sabia que sempre faria – e eles ficam em Chicken Hill. Não há negociação com a “caridade de espírito” de sua esposa.

McBride, cuja mãe era uma imigrante judia da Polônia, está completamente comprometido com esse assunto, que parece inspirador e, infelizmente, nostálgico. O povo de Chicken Hill considera a amizade de Chona com os residentes negros como “prova da possibilidade americana de igualdade: todos nós podemos nos dar bem, não importa o que.” Mas esse objetivo é brutalmente testado em “The Heaven & Earth Grocery Store”.

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Se há uma falha na trama de McBride, é a fragilidade artística de um gênio. Sua vasta coleção de personagens sinistros, absurdos e santos gira como gravetos soltos em um rio, guiados por uma física de caos além de qualquer cálculo, exceto medo. Há partes hilárias que lembram a mecânica em “Sonho de uma noite de verão”, emocionantes episódios que relembram a fuga de Eliza em “Cabine do tio Tom” e momentos aterrorizantes que rivalizam com “The Nickel Boys” de Colson Whitehead. Da celebração ao desastre, da farsa à angústia, o romance é varrido pela eloqüência crua da voz de McBride.

O motor moral que impulsiona toda essa atividade é Chona, filha de um rabino que a ensinou a ser generosa e ter princípios. Ela regularmente irrita os corretores do poder branco da cidade, promovendo causas judaicas, denunciando o KKK local e lendo “seus livros socialistas e bobagens de louca”. De fato, sua devoção aos residentes negros do bairro desencadeia uma crise projetada por McBride para o máximo impacto emocional.

No centro do romance está um doce órfão de 12 anos apelidado de Dodo, que perdeu a audição – e a mãe – depois que o fogão de uma cozinha explodiu. Se essa figura melancólica soa toda vitoriana, espere. Com total desrespeito pelas habilidades intelectuais de Dodo, os funcionários públicos estão determinados a enviar o menino para uma escola especial, que o povo de Chicken Hill sabe que não é uma escola, mas sim uma instituição perturbadora governada por um vilão violento chamado Filho de. Homem

Não é surpresa quem está disposto a ajudar a esconder o menino negro desse terror. Para Chona sem filhos, Dodo não é um risco legal, mas uma resposta à oração. “Ele viria por uma questão de consciência”, escreve McBride, mas ela o considera “uma coisa”. Em apenas alguns meses, “ele se tornou uma encarnação viva de l’chaim, um brinde à vida”. Deixe o inspetor estadual vir bisbilhotar sua loja para Dodo. “Chona não tinha medo do governo”, escreve McBride.

Mas há muitas razões para ter medo, e as descrições do romance do Hospital Estadual de Pennhurst para insanos e débeis mentais farão qualquer leitor empalidecer. Eu gostaria de dizer que McBride estava exagerando, mas não acho. Quando minha esposa e eu procurávamos escolas especiais e creches para nossa filha mais velha, que tem paralisia cerebral, vimos instalações que poderiam ter sido projetadas por Hieronymus Bosch. Na década de 1930, especialmente em cidades pobres e mal regulamentadas, essas instituições deviam ser ainda piores.

Em seus agradecimentos, McBride observa que este romance foi inspirado em um lugar muito diferente: um acampamento iluminado para crianças deficientes onde trabalhou quando estava na faculdade. Ele escreve: “Lições de inclusão, amor e aceitação – transmitidas não com gentileza condescendente, mas com ações que mostraram aos destinatários o caminho para a verdadeira igualdade – permaneceram comigo pelo resto da minha vida.”

Na verdade, é essa visão clara da deficiência física subsumida pela felicidade transcendente que eleva “The Heaven & Earth Grocery Store” acima do sentimentalismo que muitas vezes se liga a histórias envolvendo pessoas com deficiência. McBride nos desafia a visualizar o que ele chama de “o deslumbrante carnaval da vida… a gritaria, o bater de palmas, os berros, os aplausos, os uivos, as muletas balançando no ar, a bela cacofonia da humanidade em cadeiras de rodas, alguns usando roupas especiais óculos. , outros em aparelhos auditivos, acenando e gesticulando, as piscadelas e guinchos e grunhidos de prazer, as caretas e balançar a cabeça e uivos excitados daqueles sem habilidade ‘normal’. É impossível descrever.”

Não, não é, como McBride demonstra aqui.

Todos nós precisamos – todos nós merece – este romance animado e afirmativo de amor que faz fronteira com qualquer diferença que pretenda nos separar.

Ron Charles revê livros e escreve o Boletim do Clube do Livro para o Washington Post.

A Mercearia Céu e Terra