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Elon Musk tentou renomear o PayPal como X.com. Alguns pensaram que era pornografia e ele foi deposto em um golpe.

Elon Musk ansiava por uma revisão tecnológica da empresa que administrava o PayPal e queria que essa mudança começasse com a letra X – mesmo que alguns pensassem que isso os lembrava de pornografia.

Em 2000, Musk se tornou CEO após a fusão de sua X.com e da Confinity, a empresa de capital de risco cofundada por Peter Thiel, proprietária do programa PayPal, que era um serviço de transferência de dinheiro mais popular do que o oferecido por Musk. Depois que Thiel renunciou após uma briga sobre Musk pressionando para que o sistema PayPal fosse para uma plataforma Microsoft em vez de software baseado em Unix, Musk queria ampliar as ambições da empresa como mais do que apenas um serviço de transferência de dinheiro, tornando a letra X mais proeminente em sua marca e eliminando gradualmente o nome PayPal, de acordo com Max Chafkin, autor do livro de 2021, “The Contrarian: Peter Thiel e a busca pelo poder do Vale do Silício.”

Mas havia um problema que era muito evidente para alguns clientes: o X.com parecia um site adulto.

“X realizou uma série de grupos de foco mostrando que os clientes não gostavam da marca porque os lembrava de pornografia”, Chafkin escreveu.

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O autor Walter Isaacson repetiu esse relato em trechos que compartilhou esta semana de seu próxima biografia sobre Musk previsto para setembro.

“PayPal tornou-se uma marca confiável, como um bom amigo que está ajudando você a receber o pagamento”, Isaacson escreveu. “Os grupos focais mostraram que o nome X.com, ao contrário, evocava visões de um site decadente sobre o qual você não falaria em companhia educada.”

A visão de Musk não duraria muito. Thiel e o cofundador do PayPal, Max Levchin, orquestraram um golpe contra Musk quando ele estava de férias pela primeira vez em anos. O conselho demitiu Musk do cargo de CEO e o substituiu por Thiel em setembro de 2000, de acordo com o livro de 2015 da autora Ashlee Vance, “Elon Musk: Tesla, SpaceX e a busca por um futuro fantástico.” Thiel renomeou formalmente a empresa combinada PayPal em 2001.

“Esse é o problema das férias”, disse Musk Fortuna em 2007.

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A ascensão e queda de Musk no PayPal está sendo reexaminada, já que o proprietário do Twitter está mudando o nome da influente plataforma de mídia social para X. Como o Twitter começou a remover seu nome de sua sede corporativa na segunda-feira, críticos e especialistas em marketing notaram que a mudança foi uma aposta desnecessária em um futuro nebuloso para uma plataforma que tinha amplo reconhecimento de marca de seu logotipo de pássaro azul.

Os críticos no Twitter têm brincou que o logotipo do X renomeado – que Musk promete transformar em um “aplicativo para tudo” – é indistinguível dos logotipos de vários sites de pornografia. Chafkin observou que a história está se repetindo para Musk e seu amor pelo X.com, que agora é para onde os usuários do Twitter são redirecionados quando digitam Twitter.com.

“Outros apontaram isso, mas essa renomeação está pisando exatamente no mesmo rake que o derrubou do PayPal”, postou Chafkin.

Acrescentou Isaacson: “A paixão de @elonmusk pelo nome X.com é antiga.”

A fusão entre a X.com e a Confinity ocorreu em 2000 para evitar a concorrência entre os dois serviços financeiros online e também para “criar a maior rede segura do mundo para pagamentos online instantâneos”, de acordo com o Richmond Times-Dispatch. A empresa combinada manteve o nome X.com, e Musk, que havia sido substituído como CEO da X.com no final de 1999, foi escolhido para liderar a empresa após a fusão.

Musk e Thiel inicialmente pareciam estar na mesma página como parte de um grupo de funcionários que se referiam a si mesmos como a “Máfia do PayPal”. Eles foram vistos sorrindo juntos em uma sessão de fotos da Associated Press dos dois com um computador mostrando o logotipo do X PayPal em 2000.

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Mas os dois entrariam em conflito com o microgerenciamento de tecnologia e marca de Musk, dizem os biógrafos. Essa sensação desconfortável se espalhou para os funcionários de ambos os lados da fusão, culminando no desejo de Musk de colocar tudo em uma plataforma Microsoft em vez de Unix.

“Ele é um daqueles caras que podem ser maiores do que a sala”, disse Levchin sobre Musk para Revista Inc. em 2007.

O branding também foi um ponto de destaque para Musk colocar sua marca na empresa, segundo Vance. Quando Thiel saiu, os funcionários leais a ele pensaram que era “insanidade” depois de ouvir que Musk queria eliminar o nome do PayPal durante uma época em que os vendedores no eBay transformaram o nome da empresa em um verbo, Chafkin relatou em “The Contrarian”. Esse tipo de nome de marca foi “uma conquista histórica para qualquer start-up”, escreveu Chafkin, mas Musk não aceitou.

“Musk continuou defendendo o X.com, enquanto quase todo mundo preferia o PayPal”, escreveu Vance.

Acrescentou Isaacson de seu próximo livro: “Musk insistiu que o nome da empresa deveria ser X.com, com PayPal apenas como uma de suas marcas subsidiárias. Ele até tentou renomear o sistema de pagamento X-PayPal.”

Mesmo depois que os resultados dos grupos focais voltaram, fazendo com que as pessoas confundissem a empresa com um site pornô, Musk não vacilou em sua crença de que o nome X.com funcionaria.

“Musk não se comoveu, possivelmente, os funcionários fofocaram, por causa dos custos irrecuperáveis”, escreveu Chafkin. “Ele pagou pelo menos $ 1 milhão para adquirir o nome de domínio X.com, dizia a lenda dentro da empresa.”

Isaacson relatou a confiança de Musk no nome no Twitter esta semana.

“Se você quer ser apenas um sistema de pagamento de nicho, o PayPal é melhor”, disse Musk, de acordo com Isaacson. “Mas se você quer dominar o sistema financeiro mundial, então X é o melhor nome.”

O que aconteceu a seguir em 2000 foi descrito por Vance como “um dos golpes mais sórdidos da longa e ilustre história de golpes sórdidos do Vale do Silício”. Em um bar em Palo Alto, Califórnia, um pequeno grupo de funcionários liderados por Thiel, Levchin e o COO do PayPal, David O. Sacks, se reuniram para discutir como poderiam expulsar Musk, informou a Fortune e o livro de 2015.

“Eles decidiram vender ao conselho a ideia de Thiel retornar como CEO”, escreveu Vance. “Em vez de confrontar Musk diretamente com este plano, os conspiradores decidiram agir pelas costas de Musk.”

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Musk havia planejado uma viagem de lua de mel de duas semanas com sua primeira esposa, Justine, para a Austrália em setembro de 2000, meses depois de se casarem. Seria uma viagem de arrecadação de fundos para Musk se encontrar com potenciais investidores, e o casal também poderia participar das Olimpíadas de verão em Sydney.

Mas quando Musk estava embarcando em um voo, ele foi notificado de que os executivos da X.com haviam entregado cartas de desconfiança ao conselho de administração, de acordo com Vance. O conselho decidiu que a falta de um modelo de negócios coeso de Musk e os problemas tecnológicos da empresa eram demais para serem superados. Musk estava fora e Thiel estava voltando para substituí-lo como CEO.

“Apesar de ter talvez o maior traço empreendedor de toda a máfia do PayPal, Musk foi expurgado do PayPal como uma espécie de toxina”, escreveu o jornalista Jeffrey M. O’Brien na Fortune.

Quando questionado pela Inc. sobre o que ele lembra do golpe que o expulsou, Musk sorriu e respondeu: “Era como unicórnios e arco-íris, prados cheios de flores”. Ele disse em 2007 que ficou magoado com a forma como foi expulso, mas afirmou ter “enterrado o machado”.

“A vida é muito curta para rancores de longo prazo”, disse Musk à Inc.

Depois que Thiel renomeou a empresa combinada como PayPal, o eBay adquiriu a empresa em 2002 por US$ 1,5 bilhão em ações. E Musk se beneficiou do nome PayPal que ele queria acabar. Como ainda era o maior acionista da empresa, com quase 12% das ações, Musk ganhou cerca de US$ 176 milhões com a venda, de acordo com Vance e um Arquivamento na SEC.

Apesar de não ter mudado a marca do PayPal para X.com, Musk nunca perdeu a esperança em sua carta favorita. Em 2017, ele agradeceu ao PayPal por deixá-lo comprar de volta o nome de domínio que alguns confundiam com conteúdo adulto e foi parcialmente responsável por sua saída da empresa.

“Sem planos agora”, disse ele na época, “mas tem um grande valor sentimental para mim”.