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Earl Shaffer, primeiro caminhante da Trilha dos Apalaches, tinha TEPT desde a Segunda Guerra Mundial

Ele queria “fugir da guerra”, então o jovem de 29 anos encheu sua mochila com equipamentos militares antigos e partiu para o sul de sua casa na Pensilvânia para uma montanha remota na Geórgia.

Era 4 de abril de 1948, e Earl Shaffer estava prestes a tentar uma façanha que poucas pessoas achavam possível: caminhar dessa vez.2.050 milhas Appalachian Trail, tudo de uma vez.

Quando a noite caiu e Shaffer se aproximou do cume do Monte Oglethorpe – então o terminal sul do AT – um vento cortante cortou suas roupas. Ele se encolheu ao lado de uma torre de incêndio. Quando a noite virou dia, ele não pensou em como logo faria história. Ele se lembrava da guerra, de como havia trabalhado como operador de rádio montando infraestrutura de comunicações em pequenas ilhas do Pacífico Sul e de tudo o que perdera.

Principalmente, ele pensava em Walter. Ele e Walter Winemiller cresceram juntos e planejavam fazer o AT como um casal – mas isso foi antes enólogo morreu lutando uma das batalhas mais ferozes da guerra. Ele tinha 26 anos.

“Agora é a hora”, escreveu Shaffer em seu livro, “Caminhando com a Primavera”, que é sobre sua caminhada de 1948. “Este foi o limiar da minha grande aventura, há muito adiada pela Segunda Guerra Mundial e sem meu companheiro de viagem, que foi morto em Iwo Jima. Esses quatro anos e meio de serviço militar, mais da metade deles em áreas de combate do Pacífico, sem licença ou mesmo licença, me deixaram confuso e deprimido.”

Talvez esta viagem, pensou ele, fosse a resposta.

Mas muitos não acreditavam que ele poderia fazer isso.

O grupo que supervisionava a trilha, agora conhecido como Appalachian Trail Conservancy, em parceria com clubes de trilhas locais, certamente não o fez. Embora alguns tenham conseguido percorrer toda a extensão da trilha ao longo de muitos anos, isso nunca foi feito em uma única temporada.

“A própria ideia de um passeio parecia ridícula e até vagamente suspeita para os líderes dos clubes de trilhas locais”, escreveu Mills Kelly, professor da George Mason University que estuda o AT, em uma edição de 2020 do Appalachia Journal. “…O ceticismo do público em relação às viagens AT de temporada única mudou em 1948.”

Por que a Trilha dos Apalaches continua ficando mais longa – e mais difícil

Shaffer sabia que grande parte do AT de 11 anos havia caído em desuso durante a guerra. Em alguns lugares, desapareceu completamente. No entanto, sua fé não vacilou.

Ele foi solteiro por toda a vida, um homem quieto que acreditava em exercícios semelhantes ao jiu-jitsu e em uma vida limpa, que tomava uma colher diária de vinagre, comia melaço preto. como um suplemento de ferro e absteve-se de álcool e cigarros, que escrevia poesia e dividia sua fazenda com algumas cabras e gatos, e uma pequena frota de microônibus Volkswagen que ele queria consertar. Ele estava envolvido em apicultura, negócios de antiguidades e carpintaria. Mas a pista nunca estava longe de sua mente. Uma e outra vez, ele se sentiu chamado para isso – oferecendo-se para fazer a manutenção da trilha, construindo abrigos e fazendo lobby para a ação do Congresso que acabaria protegendo a estrada do desenvolvimento.

“Ele era um homem humilde”, disse seu sobrinho, Daniel Shaffer. “Ele era tímido, mas se você o fizesse falar sobre caminhadas e natureza, ele continuaria entusiasticamente para uma boa conversa.”

No Monte Oglethorpe, Shaffer pensou em Katahdin, a 2.050 milhas de distância. Sua mochila era pesada. Seu equipamento era pesado. Mas ele planejou “andar com uma mola” – não parar até passar para o Maine, provando que poderia fazer o impossível.

“Olhei para a placa danificada uma última vez quando o vento forte parecia dizer: ‘Mova-se, Ridgerunner’”, escreveu Shaffer.

Ele deu o primeiro passo à frente.

Ele decidiu se autodenominar “O Louco”.

Ele usava suas confiáveis ​​botas de tiro ao alvo sem meias – ele estava convencido de que elas causariam bolhas – e carregava uma bússola e alguns mapas rodoviários de postos de gasolina, pois seus guias não haviam chegado a tempo. Ele também carregava um diário encadernado em espiral, que ele chamava de “pequeno livro preto”, onde anotava poesia, observações da natureza, conversas com outras pessoas e seus aborrecimentos diários.

Escrevendo em tinta azul ou preta e um lápis desbotado, sua caligrafia é vasta e aracniforme – uma relíquia de uma época passada que muitas vezes é difícil de ler e transcrever.

“Estou muito feliz por estar indo para o norte novamente”, ele escreveu em uma entrada em seu diário, que está disponível ao público nos arquivos digitais do Smithsonian. “…Sang enquanto eu andava, as pessoas devem pensar que eu sou um tapa.”

Mais tarde, Shaffer doou seu caderno e outros pertences – um capacete, uma panela, uma camisa de flanela azul – para o Museu de História Americana pouco antes. sua morte de câncer de fígado em maio de 2002. Eles contam a história de uma migração que definiu a chegada da migração direta na América – as sopas Betty Crocker secas que Shaffer comeu no jantar, os pães e passas assados ​​que ele comeu. Ele dormiu sob o poncho excedente do Exército, preferindo-o à sua barraca, que mandou para casa uma semana depois da viagem.

Suas botas são tão fedorentas, disse Jane Rogers, curadora assistente do Museu Nacional de História Americana, que o gabinete em que elas são guardadas é aberto o mínimo possível.

“O que você viu foi o que conseguiu”, disse Rogers sobre o encontro com Shaffer. “Ele foi para a guerra, tinha PTSD quando voltou, não sabia o que estava fazendo, apenas lutou. Então ele decidiu dar um passeio.”

Naquelas noites estreladas e tardes ensolaradas na estrada, Shaffer sempre pensava em seu melhor amigo e vizinho, Walter Winemiller.

Sua morte assombrou Shaffer.

“Antes da guerra, éramos dois que treinavam juntos e tínhamos nossos sonhos, como muitos outros, de um dia escalar o AT”, escreveu ele no Appalachian Trailway News em janeiro de 1949. “Mas Iwo Jima foi o fim. . do traço de vida para ele, deixando-me viajar sozinho.

Nos arquivos do museu, há muito mais caixas com os pertences pessoais de Shaffer – placas de identificação, registros de saúde, cartas, poesias, fotografias – que traçam os contornos de sua dor e o rastro da guerra em sua psique. Em uma foto, bem guardada em um fichário, está um jovem enólogo. Ele está barbeado e uniformizado; um boné branco do Corpo de Fuzileiros Navais está empoleirado em sua cabeça. Suas mãos enluvadas seguram um rifle no ar.

“Às vezes nos encontrávamos ao longo do riacho no final da noite e acenávamos uma pequena fogueira, depois sentávamos e conversávamos sobre carpintaria e viagens ao ar livre”, Shaffer lembrou em um documento manuscrito, preservado nos arquivos. “Alasca, Canadá, América do Sul e outros lugares estavam em nossos sonhos, e dissemos que um dia veríamos todos eles. Nunca mencionamos as ilhas dos Mares do Sul para onde estávamos destinados a ir.”

Logo, Shaffer atravessou nove estados e se aproximou da fronteira de Nova York e Connecticut. Agora era verão e ele escreveu para a reserva que estava se aproximando do Monte Katahdin, no Maine.

“Um artigo apareceu em Appalachian Trailway Notícias, escrito pelo editor Jean Stephenson e pelo presidente da conferência Myron Avery, enquanto eu estava na estrada”, escreveu Shaffer em seu livro. “Para explicar por que essa jornada era quase impossível.”

O grupo ainda não acreditava nele.

À medida que as milhas restantes em seu “longo cruzeiro” – como Shaffer apelidou sua caminhada – diminuíram, ele começou a temer o fim.

Depois de meses de bolhas e pés molhados, de ombros doloridos por carregar 40 quilos, de se perder e esperar que o sol surgisse na chuva, caminhar tornou-se um modo de vida mais confortável. No topo das montanhas, Shaffer sentiu-se inspirado, como se estivesse admirando a obra de Deus.

A civilização, pensou Shaffer, era uma farsa.

Mas o fim estava inevitavelmente se aproximando. Massachusetts passou, depois Vermont e New Hampshire, e Shaffer mergulhou no Maine.

Logo era 5 de agosto de 1948 e ele estava na base do Monte Katahdin. Demorou 124 dias para Shaffer chegar da Geórgia até aqui.

“Apenas vá devagar e com calma”, disse a si mesmo.

À distância, ele viu os picos irregulares das montanhas próximas e lagos azuis que refletiam o céu – como “um espelho gigante foi quebrado sobre Katahdin e os lagos são os pedaços”, escreveu Shaffer em “Walking With Spring”.

A jornada pode ter chegado ao fim, mas havia muito mais por vir.

Shaffer continuaria a ultrapassar repetidamente os limites do que era possível. Em 1965, ele inverteria sua jornada, caminhando do Maine à Geórgia para se tornar a primeira pessoa a completar a trilha em ambas as direções. Em 1998, aos 79 anos, tornou-se a pessoa mais velha a concluir o AT – recorde que manteve durante seis anos, antes 81 anos da Carolina do Norte levou o título em 2004.

Seu nome se tornaria sinônimo de turnê, e seu legado inspiraria dezenas de milhares de pessoas a tentar suas próprias turnês AT.

Mesmo depois que Shaffer provou ao grupo que sua caminhada era legítima – mostrando fotos, cartas e diários, oferecendo testemunhos em primeira mão de pessoas que conheceu ao longo do caminho – Myron Avery, um dos fundadores da trilha, continuou a desencorajar os outros. de tentar o mesmo.

“Para que as dificuldades não sejam subestimadas, deve-se enfatizar o fato de que o Sr. Shaffer acaba de retornar de mais de quatro anos no Exército, grande parte do tempo em serviço ativo ao ar livre; que costumava dormir ao ar livre; e encontrar seu caminho sem mapas ou guias de qualquer tipo”, escreveu Avery em um memorando de 34 de novembro de 1948.

Uma das pessoas que se inspiraria era a sobrinha-neta de Shaffer, Jeni Payne, que ficou fascinada com os slides que ele lhe mostrava, com fotos da natureza e observações da trilha. Até agora, Payne, 34, caminhou por toda a Geórgia, Carolina do Norte, Virgínia Ocidental e Maryland – cerca de 350 milhas. com mais estados por vir.

“Ele mudou a maneira como vemos a natureza, as caminhadas e a capacidade de caminhar até os lugares”, disse Payne. “Eu sei que para mim – sendo um paramédico – desligar meu celular e sair me ajudou muito. Há muitas coisas que eu gostaria de poder ignorar ou voltar e não fazer. Caminhar o ajudou, e isso absolutamente me ajuda.”

Em 1948, conforme o cume de Katahdin se aproximava, Shaffer desejou que a trilha durasse para sempre, a caminhada nunca terminaria. Mas ele deu seus últimos passos, alcançando a placa castigada pelo tempo que sinalizava o fim da jornada.