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David Zandstra acusado em 1975 de matar Gretchen Harrington

Gretchen Harrington quase faltou ao acampamento bíblico no dia em que foi sequestrada – e depois morta – enquanto caminhava para lá.

Suas irmãs, que geralmente viajavam com ela para o programa, ficaram em casa em 15 de agosto de 1975, porque a família teve um novo bebê. Mas Gretchen, de 8 anos, tinha um histórico de comparecimento perfeito, disseram os promotores, e sua família a encorajou a ir sozinha.

“E isso acabou sendo, como sabemos, uma decisão fatídica”, Jack Stollsteimer, promotor distrital do condado de Delaware, Pa., disse aos repórteres Segunda-feira.

Os restos mortais de Gretchen foram encontrados dois meses depois, enervando sua comunidade no sudeste da Pensilvânia e levando a uma investigação de quase 50 anos sobre a identidade de seu assassino. Semana passada, promotores dizemo pastor de uma das igrejas que sediou o acampamento – e um amigo da família de Gretchen – confessou seu sequestro e assassinato.

David Zandstra, 83, é acusado de homicídio criminal; assassinato em primeiro, segundo e terceiro graus; sequestro de menor; e posse de instrumento de crime. Uma mensagem telefônica deixada na terça-feira para um advogado que o representa não foi imediatamente respondida.

“Ele é o pior pesadelo de todos os pais”, disse Stollsteimer sobre Zandstra na coletiva de imprensa. “Este é um homem que é um predador infantil implacável, que agiu como se fosse um amigo, um vizinho e um homem de Deus. E ele matou essa pobre garotinha.

Zandstra era o pastor da Trinity Church Chapel Christian Reform Church em Marple, onde o acampamento que Gretchen frequentava começava pela manhã. Zandstra então transportaria as crianças para a vizinha Igreja Presbiteriana Reformada, onde o pai de Gretchen era o pastor, pelo resto do dia.

Quando o pai de Gretchen ficou preocupado ao saber que sua filha não havia chegado ao acampamento, Zandstra foi quem chamou a polícia, disseram os promotores.

Na verdade, Zandstra ofereceu uma carona a Gretchen quando a viu fazendo a caminhada de meia milha sozinha, disseram as autoridades. Ele era familiar para ela; além de ser o pastor de seu acampamento, ele também era o pai de um de seus melhores amigos. Ela não tinha motivos para não aceitar a oferta.

Mas, em vez de levá-la para o acampamento, Zandstra levou Gretchen para uma área arborizada e pediu que ela se despisse, disseram os promotores. Quando ela se recusou, ele supostamente praticou um ato sexual na frente dela e depois a espancou com as mãos.

Assim que Gretchen parecia estar morta, Zandstra supostamente tentou cobrir seu corpo. Então, disseram os promotores, ele voltou para a Trinity Church e agiu como se nada tivesse acontecido.

Os restos mortais de Gretchen foram encontrados em 14 de outubro de 1975, no Ridley Creek State Park, em Media, Pensilvânia, a cerca de oito quilômetros de onde ela foi sequestrada.

Zandstra foi interrogado pela primeira vez pela polícia no mesmo mês. Uma testemunha disse à polícia que viu Gretchen falando com o dono de um carro verde – um que combinava com a perua Rambler verde de Zandstra, disseram os promotores. Zandstra, no entanto, negou ter visto Gretchen no dia em que ela desapareceu.

“Este homem é mau”, disse Stollsteimer. “Ele matou uma pobre menina de 8 anos que conhecia e que confiava nele, e depois agiu como se fosse um amigo da família não apenas durante o enterro dela e no período seguinte, mas por anos.”

Depois de deixar a Pensilvânia em 1976, Zandstra serviu como pastor em outros estados antes de se aposentar em 2005, de acordo com a Christian Reformed Church.

Um avanço no caso ocorreu em janeiro, quando os investigadores entrevistaram um amigo de infância da filha de Zandstra, que costumava ir a festas do pijama na casa da família. A mulher disse que acordou durante uma festa do pijama quando tinha cerca de 10 anos e encontrou Zandstra apalpando sua virilha. Quando ela contou à filha de Zandstra, a filha “respondeu que o réu fazia isso às vezes”, disseram os promotores.

Em 17 de julho, os investigadores viajaram para Marietta, Geórgia, onde Zandstra mora, para falar com ele novamente. Inicialmente, ele negou ter participado do desaparecimento de Gretchen, disseram os promotores. Mas quando os investigadores o confrontaram sobre outras alegações de agressão sexual contra ele, ele supostamente admitiu que ofereceu uma carona a Gretchen, a levou embora e a matou quando ela se recusou a se despir.

A confissão pareceu tirar um peso do peito de Zandstra, disse o policial estadual da Pensilvânia Eugene Tray na coletiva de imprensa. Zandstra parecia “aliviado”, disse Tray, mesmo quando informado de que seria preso.

Zandstra foi levado sob custódia na Geórgia naquele dia. Ele teve sua fiança negada e está lutando contra a extradição para a Pensilvânia. As autoridades disseram acreditar que Zandstra pode ter agredido sexualmente outras pessoas e que coletaram uma amostra de DNA dele para comparar com casos abertos em todo o país.

O pai de Gretchen não viveu para ver o homem que supostamente a matou enfrentar as acusações. Em uma afirmaçãoseus familiares restantes disseram que qualquer pessoa que a conhecesse instantaneamente se tornaria sua amiga e que eles estavam “extremamente esperançosos” de que seu assassino fosse levado à justiça.

“Mesmo agora, quando as pessoas compartilham suas memórias dela, a primeira coisa que falam é o quão incrível ela era e ainda é… com apenas 8 anos de idade, ela teve um impacto vitalício nas pessoas ao seu redor”, disse a família. “O sequestro e assassinato de Gretchen alterou para sempre nossa família e sentimos sua falta todos os dias.”

O suposto crime de Zandstra, disse Stollsteimer, não ficará impune.

“Vamos julgá-lo, vamos condená-lo e ele vai morrer na prisão”, disse Stollsteimer. “E então ele vai ter que descobrir o que o Deus em que ele professa acreditar guarda para aqueles que são esse mal para nossos filhos.”