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Como Sugarhill Gang transformou “Rapper’s Delight” no primeiro hit Top-40 do hip-hop

A segunda de uma série de cinco histórias de Retropolis que relembram momentos da história do rap durante a semana do 50º aniversário do gênero musical.

Em 1979, as paradas da Billboard estavam repletas de grooves disco e New Wave quando um single de um grupo de rap recém-formado surgiu com uma linha de baixo animada, rimas contagiantes e uma duração incansável.

Em retrospectiva, quase todos os aspectos do “Rapper’s Delight” da Sugarhill Gang pareciam mal calibrados: a maioria dos membros do grupo formado às pressas vinha de Nova Jersey, em vez da base do rap no Bronx, e eles não eram muito conhecidos na cena do rap local.

Dirigindo-os estava um produtor cujo selo anterior era conhecido por produzir canções inovadoras que perseguiam tendências. A linha de baixo foi copiada de um sucesso disco no topo das paradas, enquanto muitas das letras da música foram retiradas de outro MC – incluindo o namecheck. A versão completa da música teve mais de 14 minutos. A faixa foi lançada em uma única tomada.

Quando “Rapper’s Delight” da Sugarhill Gang chegou ao ar no verão de 1979, o produtor intelectual por trás disso estava simplesmente esperando lucrar com uma moda passageira que ela tinha visto borbulhando na cena club de Nova York. Poucos esperavam que a música tivesse um poder de permanência real. Em vez disso, “Rapper’s Delight” se tornou um grande sucesso, vendendo 14 milhões de discos e anunciando a chegada do rap ao mainstream.

“Essa foi uma música monumental, para todos”, disse o astro do rap Kurtis Blow ao The Washington Post neste verão. “Lembro-me daquele verão de 1979, todos os carros passando pelo quarteirão, todos os ônibus, todos os trens, todos os aparelhos de som, todas as estações de rádio tocando aquela música.”

Para os membros da Sugarhill Gang, Big Bank Hank, Wonder Mike e Master Gee, sua história de origem turbulenta começou do lado de fora de uma pizzaria de Nova Jersey depois que a produtora Sylvia Robinson, de Jersey, foi atingida por inspiração em uma discoteca do Harlem.

Em 1979, Robinson, de 43 anos, e seu marido, Joe, enfrentaram a falência após o colapso de sua gravadora, All Platinum Records. Mas quando sua sobrinha deu uma festa de aniversário para ela na boate Harlem World, Robinson viu uma oportunidade quando ouviu o DJ, Lovebug Starski, soltar rimas e frases de efeito enquanto tocava faixas de dança.

“Enquanto eu estava sentado lá, o jay estava tocando música e falando sobre a música, e as crianças estavam enlouquecendo”, disse Robinson em uma entrevista de 1997 com o Star-Ledger. “De repente, algo me disse: ‘Coloque algo assim em um disco e será a maior coisa.’ Eu nem sabia que você chamava isso de rap.”

Antes de se tornar uma das poucas produtoras de discos e proprietárias de gravadoras na época, Robinson era uma hitmaker por mérito próprio, começando na década de 1950 como metade da dupla Mickey e Sylvia. (Seu single de sucesso “Love Is Strange” foi reconhecido por uma nova geração depois de ser usado em filmes como “Dirty Dancing” e “Casino”.) Ela convocou seu filho adolescente para ajudá-la a explorar o talento do rap na área.

Seguindo uma dica de seu filho, Robinson descobriu Henry “Big Bank Hank” Jackson quando ele folheava fitas enquanto trabalhava na pizzaria Crispy Crust em Englewood. Robinson, que morreu em 2011, e Jackson, que morreu em 2014, relembraram em entrevistas anteriores como Jackson saiu do restaurante com seu avental coberto de farinha e fez o teste para Robinson na parte de trás do Oldsmobile 98 de seu filho.

Como Robinson lembrou ao Star-Ledger, Guy “Master Gee” O’Brien parou durante a audição de Jackson e pediu para experimentar também. Mais tarde naquele dia, um parceiro de Robinson e seu filho os entregou a Michael “Wonder Mike” Wright, um adolescente de Englewood que estava à beira da falta de moradia. Wright fez o teste na casa de Robinson naquela noite.

Antes de reunir o grupo e batizá-los de Sugarhill Gang – batizado em homenagem a um bairro rico do Harlem – Robinson contratou recentemente contratados de sua nascente gravadora Sugarhill Records, o grupo de funk Positive Force, para fazer backing vocals. Percebendo que os rappers costumavam colocar versos em canções conhecidas, ela escolheu o riff de ” Good Times ” do Chic , que estava em alta rotação nos clubes e no rádio naquele ano.

Havia química, vocais suaves e uma batida contagiante, e tudo foi feito em uma única tomada. Robinson se lembra de ter resistido ao desejo inicial de cortar a música de quase 15 minutos para uma duração mais amigável para o rádio e, em 16 de setembro, “Rapper’s Delight” foi lançado.

A canção logo começou a queimar as paradas, atingindo o número 4 na Billboard Hot Soul Singles em dezembro, e então atingindo o pico em janeiro de 1980 no número 36 na Billboard Hot 100. Foi a primeira vez que uma música rap passou. para o grande sucesso mainstream.

Enquanto a música introduziu uma mania de rap, logo foi seguida por outros sucessos da Sugarhill Records, como “The Message” de Grandmaster Flash e Furious Five. Também serviu como um alerta para as batalhas legais, exploração de gravadoras e questões de crédito que há muito pairam sobre o hip-hop.

Nile Rodgers, guitarrista e co-fundador do Chic, elogiou e criticou “Rapper’s Delight”, que sampleou sua música “Good Times”. Em 2007 uma entrevista da Canadian Music Week, ele se lembrou de fazer um show com o Clash and Blondie quando um MC chamado Fab 5 Freddie subiu no palco e começou a fazer rap enquanto eles tocavam.

“Parecia que os poetas estavam fazendo o que faziam da mesma forma se eu subisse no palco com Prince e começasse a tocar guitarra”, disse Rodgers. “Esses caras pularam no palco com suas rimas, seus estilos e suas histórias … quando colocamos aquele groove, começou a enlouquecer.”

Mas meses depois, enquanto estava em um clube, Rodgers ouviu uma linha de baixo familiar e a agora icônica abertura de Wonder Mike.

Eu disse-a hip, hop, o hippie, o hippie ao rap-a você não para o rock-it t ao bang-bang boogie, diga up jump the boogie ao ritmo do boogie, a batida…

“Eu ouvi as cordas do meu disco – que era uma amostra exata, antes que eles tivessem uma amostra”, disse Rodgers. “Certamente não me incomodava que as pessoas nos confundissem no palco ao vivo, mas gravar e não colocar nossos nomes e ganhar muito dinheiro? Acho que o disco acabou sendo ainda maior que ‘Good Times’. Pelo menos foi mais emocionante porque parecia uma nova forma de arte.”

O baixista de Rodgers e Chic, Bernard Edwards, ameaçou processar, eventualmente arranjando e recebendo os créditos de composição de “Rapper’s Delight”.

Curtis Brown, mais conhecido como Grandmaster Caz ou Casanova Fly, não teve tanta sorte. Quando “Rapper’s Delight” se tornou um sucesso, Brown estava trabalhando na Crispy Crust com Henry “Big Bank Hank” Jackson como seu empresário. Jackson pediu a Caz que escrevesse algumas rimas para ele, disse Brown ao The Washington Post em 2016.

Essas rimas são apresentadas com destaque em “Rapper’s Delight”, pela qual Brown não é creditado. Jackson até canta o nome de Brown: “Eu sou o CASAN, o OVA e o resto é FLY”.

The Sugarhill Gang teve um sucesso modesto com “Apache” em 1982, mas só alcançou a posição 53 na Billboard Hot 100 e vendeu uma fração do que “Rapper’s Delight” vendeu.

Em 2011, “Rapper’s Delight” foi adicionado à Biblioteca do Congresso devido ao seu significado cultural. A entrada observou: “Embora tenha se tornado famoso por sérias alegações de roubo intelectual, ‘Rapper’s Delight’ manteve sua posição e nunca desmoronou com o tempo. É uma reivindicação inestimável no mundo do rap, impulsionando a música rap para o que é hoje.”

Keith McMillan contribuiu para este relatório.