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Árvore de Joshua na Califórnia enfrenta uma nova ameaça: incêndio

RESERVA NACIONAL DE MOJAVE, Califórnia — Dirigir por certas estradas vicinais neste vasto parque deserto é como viajar no tempo. Ao longo dos caminhos empoeirados, surge uma imagem nítida: De um lado da estrada, um ecossistema vibrante; do outro, um cemitério carbonizado de árvores de Josué. Esta é a reserva antes e depois do fogo.

Quem conhece bem o parque pode queimar os nomes e as datas das chamas que queimaram aquelas imagens divididas no deserto: o Hackberry Fire, 2005; o Dome Fire, 2020; e agora o incêndio de York, que começou em 28 de julho e destruiu mais de 90.000 acres, tornando-se o maior inferno da Califórnia este ano e queimando um número incontável de amadas árvores de Joshua e outras plantas protegidas.

Para Joshua – um selvagem e caprichoso símbolo internacionalmente reconhecido da Califórnia – o fogo se tornou uma ameaça existencial. Como seu delicado habitat desértico não evoluiu com grandes incêndios florestais, a árvore de Josué é especialmente vulnerável às chamas. Quando queimam, queimam rápido. E raramente sobrevivem.

Isso é particularmente preocupante para esta reserva no sul da Califórnia, onde os incêndios já foram raros, mas agora estão aumentando em frequência e ferocidade. Funcionários do parque de 1,5 milhão de acres ainda estão avaliando os danos mais recentes, mas parecem catastróficos, disse a vice-superintendente Debra Hughson, que comparou a devastação a o fogo do domoque queimou mais de um milhão de árvores de Josué.

“A paisagem está mudando diante dos meus olhos”, disse Hughson, que trabalha no Mojave há mais de duas décadas. “É perder algo que você ama e nunca mais vai recuperá-lo. Gerações a partir de agora, podem nascer pessoas que nunca verão uma árvore de Josué, como a pobre pomba.”

O incêndio de York começou em um momento crucial para Joshua Trees. Uma das duas espécies da planta foi recentemente recebida proteção sob a lei estadual que ajudará a protegê-lo da expansão e desenvolvimento que ameaçou seu habitat. Mas como o segundo grande incêndio em três anos teve um grande impacto, alguns agora estão contando com a possibilidade de um futuro sem Joshua Trees.

Na Califórnia, onde os moradores aprenderam a temer as temporadas de incêndios que continuam quebrando recordes, este ano foi notavelmente tranquilo. Mas o incêndio de York, alimentado por grama que cresceu durante as fortes chuvas de inverno e secou nas recentes ondas de calor, pode ser um sinal do que está reservado para os próximos meses, dizem os especialistas. dizer.

O incêndio, que começou em terras privadas dentro da reserva, cresceu para 93.000 acres na sexta-feira, mais de quatro vezes o tamanho de todos os incêndios anteriores da temporada combinados. Cerca de 9.000 acres queimaram na fronteira em Nevada, queimando o mais novo monumento nacional da América, Avi Kwa Ame.

No final da semana, o fogo estava praticamente contido. Mas o estrago já estava feito.

Hughson podia sentir o perigo antes que ele chegasse. Ela visitou a reserva no mês passado, dirigindo por uma estrada de cascalho nas montanhas de Nova York. Ela olhou cuidadosamente em volta para os arbustos grossos, arbustos e grama.

“Cara, isso vai queimar”, ela disse a si mesma. “Para mim, é uma sensação de inevitabilidade.”

O grande Deserto de Mojave, que abriga o Vale da Morte, já era um dos lugares mais quentes da Terra. Mas o aumento das temperaturas e as mudanças climáticas também mudaram o chamado “regime de fogo” da região, o padrão dos incêndios florestais. Agora é considerado um “ponto quente da mudança climática”, caracterizado por períodos secos mais secos e anos mais úmidos.

“Este é um lugar que historicamente raramente queimou”, disse Terry McGlynn, diretor do Centro de Estudos do Deserto da Califórnia, que fica na extremidade oeste da reserva. “Portanto, está despreparado para o fogo. As sementes das plantas do deserto não estão prontas para se regenerar após o fogo.”

Portanto, é difícil prever como será a recuperação do incêndio.

“Como ambientalista, o que vejo são enormes incógnitas”, disse McGlynn.

Mas é claro que a terra não será a mesma. As árvores de Josué têm altas taxas de mortalidade durante os incêndios, e os cientistas estimam que as florestas de pinheiros e zimbros da reserva, cheias de sempre-vivas resistentes que prosperam em altitudes mais altas e solo rochoso, podem levar até três séculos para retornar a algo como seu estado anterior ao incêndio. . .

Exemplos de lesões de longo prazo foram evidentes em visita à reserva esta semana. Em Cedar Canyon, uma área remota perto do meio do parque, pinyon juniper cobre o lado norte. Ao sul, esqueletos de árvores cinza pontilham as colinas. Isso é o resultado do Incêndio Hackberry, que queimou mais de 70.000 acres e ainda está assustando o ecossistema cerca de 18 anos depois.

A noroeste, dentro e ao redor de Cima Dome, uma das maiores e mais densas florestas de Joshua do mundo, a terra está repleta das consequências do incêndio Dome. Aqui, foi a alta concentração de plantas e não o raio de queima – cerca de 44.000 acres, muito menos que o incêndio de York – que causou tanta destruição.

O efeito é particularmente visível ao longo da Morning Star Mine Road, perto de Cima, onde um lado da rua abriga trechos espessos de árvores de Josué verdes e espinhosas, enquanto o outro está coberto com seus cadáveres, que parecem buquês de escovas de banheiro queimadas contra o chão. . céu azul da tarde.

Cenas como essas se tornarão mais comuns à medida que o clima esquentar, disse Justin M. Valliere, professor de ciências vegetais da Universidade da Califórnia, em Davis, que estudou o que é conhecido como ciclo invasivo da grama. É assim: após os incêndios, paisagens como o Mojave podem se tornar mais vulneráveis ​​a espécies invasoras, que crescem mais rapidamente e promovem mais incêndios, perpetuando um ciclo de feedback positivo.

A pesquisa de Valliere, que se concentrou nos ecossistemas costeiros, vinculou as emissões de combustíveis fósseis ao aumento do crescimento de plantas invasoras. Outros estudos mostraram que o fenômeno ocorre no Mojave, o que significa que a exaustão dos veículos que circulam em Los Angeles pode enviar depósitos de nitrogênio até o deserto, fertilizando ervas invasoras como o bromo vermelho.

“Gramas invasivas no deserto de Mojave mudam completamente o regime de fogo lá”, disse Valliere, “e levam a incêndios mais frequentes”.

“Grotesco, mas magnífico”

Essas ameaças levaram ao aumento dos esforços de conservação das árvores de Josué. Os defensores que obtiveram uma grande vitória com a aprovação em junho da Lei de Preservação da Árvore de Joshua Ocidental agora estão voltando seu foco para o fogo.

Mas o simples fato de Legion estar disposto a lutar por sua sobrevivência é uma grande vitória para Joshua Trees, que nem sempre teve tanto respeito na cultura americana. Os primeiros relatórios foram sombrios.

“Sua forma rígida e magra os torna para o viajante a árvore mais repulsiva do reino vegetal”, escreveu o explorador e eventual senador dos Estados Unidos John C. Frémont em 1845, escrevendo sua primeira descrição conhecida em inglês.

Quase um século depois, a opinião pública abrandou um pouco. Um artigo de revista da década de 1930 os descreveu como “grotescos ao extremo … mas são magníficos”.

Agora, no entanto, a planta é icônica.

Apareceu na capa de um dos álbuns mais vendidos de todos os tempos, “The Joshua Tree” do U2, e foi visitado e fotografado milhões de vezes por pessoas de todo o mundo. Ela entrou na lista da flora mais carismática da Califórnia, juntamente com as sequóias costeiras, sequóias gigantes e pinheiros bristlecone.

Se essas são as árvores mais altas, maiores e mais antigas, a Joshua é talvez a mais estranha. Mais estranho ainda: tecnicamente não é nem mesmo uma árvore, mas pertence ao gênero iúca.

“Eles têm aquela aparência desajeitada e magra de Seuss”, disse Brendan Cummings, diretor de conservação do Center for Biological Diversity, sem fins lucrativos. “Talvez eles nos lembrem de nós mesmos e das tensões que temos no mundo. Eles podem ser mágicos e estranhos ao mesmo tempo.”

Após o Dome Fire, os voluntários realizaram uma enorme um esforço para plantar 1.500 mudas de Joshua ao lado de milhares de seus ancestrais cremados. “É realmente muito para absorver”, disse um bombeiro que viajou do Novo México ao Los Angeles Times. entãoolhando em volta para as árvores queimadas.

Cummings estava nesse grupo e disse que mais esforços desse tipo serão necessários após o incêndio de York. Funcionários de conservação foram capazes de estimar o número de plantas reivindicadas no Dome Fire porque ele queimou em parcelas de pesquisa onde os cientistas sabiam quantas árvores Joshua estavam crescendo e podiam estimar a perda total.

Mas depois do incêndio de York, esse cálculo é impossível. Cummings estima que o número seja provavelmente várias centenas de milhares.

“Embora a reserva tenha sido fundamentalmente transformada por este incêndio, ainda é uma área ecológica de importância crítica que deve ser o foco dos esforços de restauração”, disse ele. “A terra ainda vale a pena proteger além disso.”

Na quinta-feira, na zona sul da queimada, o ar quente ainda cheirava a fogueiras. Nuvens de fumaça podiam ser vistas à distância. Perto de um acampamento com uma bandeira americana esfarrapada, o que parecia ser acres de árvores Joshua recém-queimadas estendiam-se pela terra. Partes do solo arenoso estavam enegrecidas. Uma planta alta caiu na estrada.

Os conservacionistas dizem que às vezes é difícil convencer o público a se importar com o deserto da mesma forma que se importaria, digamos, com uma floresta de sequóias. Este ambiente é muitas vezes confundido com um deserto estéril. Mas o deserto abriga milhares de espécies ecologicamente importantes: plantas raras, mamíferos, pássaros e a tartaruga do deserto ameaçada de extinçãoo réptil do estado da Califórnia.

Cientistas, ativistas e funcionários do parque estão tentando desesperadamente manter as coisas assim.

“O deserto não é um deserto vazio”, disse McGlynn, do Centro de Estudos do Deserto. “É cheio de vida.”