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Aos 85, sua visão está indo, mas sua bola curva pode te derrubar

Bill Lear olha para o prato, pronto para lançar. Sob o uniforme, ele usa caneleiras que fez a partir de um vôo baixo e um protetor de peito feito de uma assadeira. Um capacete preto com proteção facial protege sua cabeça.

Lear tem 85 anos e sua degeneração macular dificulta a visão, então o apanhador não se preocupa em dar sinais a ele. Ele recua, grunhe e joga uma bola rápida, para cima e para dentro. O rebatedor, 27 anos mais novo que Lear, acerta e erra. riscar

“Exatamente onde eu queria”, disse Lear entusiasmado, enquanto se dirigia para o abrigo.

No circuito de beisebol sênior da região, Lear é uma estrela e uma inspiração – um octogenário jogando um jogo infantil quando muitos de sua idade se considerariam sortudos por não precisarem de andadores. Ele joga beisebol em três ligas de áreas diferentes e calcula que lança cerca de 150 arremessos em jogos de fim de semana, em um momento em que os jogadores da liga principal raramente lançam mais de 90.

Quanto à sua visão deficiente, ele está ensanguentado. Claro, muitas vezes ele não consegue ver um line drive acertando-o por cerca de metade da distância da placa, mas é por isso que ele usa sua versão de armadura e um capacete. Suas caneleiras estão danificadas pelas muitas bolas duras que desviaram.

“Ele é como um garoto de 12 anos em um corpo de 80 anos”, disse Tom Carroll, ex-arremessador do Cincinnati Reds que joga contra o Lear na apropriadamente chamada Ponce De Leon League.

“Old man baseball”, como os jogadores costumam chamá-lo, é o mesmo jogo que é jogado no Nationals Park, exceto mais lento e rígido. Lear joga na divisão de mais de 48 do Ponce e nas divisões de mais de 50 e mais de 60 em outra liga da área chamada Men’s Senior Baseball League. Um punhado de mulheres joga nas ligas, embora nenhuma no time de Lear.

Os corredores raramente são expulsos enquanto roubam. As bolas voadoras para o campo externo caem regularmente para rebatidas.

Mas a bola que eles usam é quase tão dura quanto a usada nas ligas principais e alguns rebatedores a acertam com força. Os jogadores vão com tudo, arriscando lesões. Quando estão lesionados, eles espelham o estilo duro dos grandes jogadores da liga.

Um line drive atingiu o companheiro de equipe MSBL de 65 anos de Lear, Bob Smedile, no olho esquerdo em 2019, quebrando um osso do olho e causando-lhe uma concussão. “O que me orgulha é não ter caído”, disse Smedile. “Eu fiquei lá e peguei.”

Lear, com 1,70 m de altura e 175 libras, não começou a jogar beisebol até os 64 anos, quando um amigo o convenceu a jogar. Agora ele é o jogador mais velho dos 450 ou mais que jogam nos times de beisebol DMV para aqueles com 48 anos ou mais.

Durante décadas, o ex-engenheiro mecânico jogou apenas softball de passo lento, um jogo muito menos exigente em que um arremessador joga uma bola maior e mais macia sobre o prato. (O lema não oficial dos jogadores do MSBL: “Não seja mole. Jogue duro.”) Lear jogou fora do campo e sempre se orgulhou de seu braço forte, que ele acredita ter desenvolvido jogando pedras em postes telefônicos quando era criança na zona rural. Howard. Distrito.

Em sua primeira tentativa no beisebol, Lear diz que arremessou quase 80 milhas por hora (os 90 melhores arremessadores da liga principal), dando a ele uma das melhores bolas rápidas das ligas principais de Ponce. Ao longo dos anos, sua velocidade caiu para meados dos anos 50, mas ele desenvolveu uma série de bolas curvas, deslizantes e chumbadas que mergulham e quebram que ele aprendeu sozinho por meio de vídeos do YouTube e dicas de outros arremessadores. Seus apanhadores dizem que ele mantém os rebatedores fora de ordem, então eles atacam a bola e raramente fazem um contato forte.

Ele faz experiências no quintal de sua casa em Bethesda, onde arremessa em uma rede marcada com uma zona de ataque dividida em seis quadrados. Ele trabalha em arremessos consistentemente caindo no canto inferior direito. “Você viu aquele lá?” ele disse, tão alerta quanto um jogador da liga infantil, depois que uma chumbada fez exatamente o que ele queria.

“Esse é o jogo para mim”, disse ele. “Para fazer aquela grande performance e ter os caras atrás de mim, ‘uau’.”

Ele diz que aprendeu alguns truques. Às vezes, ele coloca alcatrão pegajoso nos nós dos dedos para ajudá-lo a lançar uma knuckleball que mergulha e gira. Outras vezes, ele usa uma luva de cirurgião plástico para segurar melhor uma bola curva. E às vezes ele usa sua degeneração macular para tentar psicologicamente um rebatedor com medo de ser atingido. “Claro que sim”, disse ele.

À medida que envelhecia, ele se tornou uma espécie de figura mítica para os jogadores mais jovens, que trocam histórias sobre como foram derrotados por um arremessador antigo. Josh Corbin, um shortstop, disse que a primeira vez que jogou beisebol sênior alguns anos atrás, quando tinha 51 anos, ele rebateu contra Lear. “Não é que ele esteja jogando forte, mas seus arremessos estão se movendo”, disse Corbin, pesquisador de neurociência. “É difícil acertar uma bola em movimento.”

Ao contrário de Lear, Carroll, o ex-arremessador do Reds, não arremessa mais. Aos 70 anos, Carroll não pode jogar no nível que antes, disse ele, e não há glória para ele jogar para os idosos. “Se eu desistir de uma rebatida longa, os caras vão dizer que fui atingido por um arremessador da liga principal”, disse ele. Então, ele joga na terceira base, às vezes mergulhando para os arremessadores mais fortes, apesar de ter um quadril artificial.

Lear atribui a longevidade de seu arremesso ao lançamento principalmente de bolas curvas e deslizantes, que ele acha que colocam menos pressão em seu braço do que as bolas rápidas. Mas Glenn Fleisig, diretor de pesquisa biomecânica do American Sports Medicine Institute, diz que o tipo de campo não importa muito. Os arremessadores se machucam lançando o mais forte possível em todos os arremessos, disse ele, e não permitindo tempo suficiente entre os jogos para recuperação. Variar a velocidade dos arremessos, como Lear faz, é ótimo. No entanto, ele chama a longevidade de Lear de “absolutamente notável”.

Lear explodiu muitos sinais de alerta que sugerem que ele deveria desistir do jogo. Ele rompeu um disco deslizando, rompeu um músculo do ombro ao tentar rebater, quebrou uma perna ao ser atingido por uma bola e quebrou o braço ao lançar uma bola rápida. Em todos esses casos, ele descansou alguns meses e voltou a jogar assim que possível. Ele chama o momento em que não pode jogar de “pobre”.

Ele vive em um jogo, conversando com companheiros de equipe, brincando com os adversários, treinando a terceira base quando não está programado para rebater e deliciando os visitantes com suas façanhas.

Em um jogo recente de Ponce no Wheaton Regional Park, ele começou a arremessar na terceira entrada. “Atenção novo arremessador – ou devo dizer velho arremessador”, gritou alguém do banco oposto. O árbitro se inclinou sobre o apanhador de Lear, John Schneider, de 78 anos, e disse: “Esta deve ser a bateria mais antiga do mundo”, referindo-se à combinação arremessador-apanhador.

O primeiro rebatedor, Eric Heyse, de 52 anos – mais de 30 anos mais novo que Lear – tinha a aparência de um atleta – alto, magro e esguio. Mascando chiclete, esperou que Lear se aprontasse. Com a contagem de três bolas, dois rebatidas, o canhoto Heyse acertou uma bola rápida rasteira perto da cerca do campo direito a 325 pés de distância, longa o suficiente para uma rebatida extra-base. Mas caiu mal. Em seguida, Lear tentou desequilibrá-lo com uma bola rápida para cima e para dentro. Heyse balançou e errou. riscar

“Apague isso da sua memória agora mesmo; ele tem 85 anos”, brincou um companheiro de equipe enquanto Heyse voltava para o banco de reservas.

Depois disso, Heyse, dono de uma oficina mecânica, foi filosófico. “Não penso na idade dele”, disse ele. “Ele é um bom competidor. Eu dei uma balançada. Ele me pegou. Mais tarde no jogo, ele acertou uma mosca de sacrifício para o campo central de Lear.

Ao todo, Lear arremessou quatro entradas com sucesso misto em um dia que inchou tanto o terceiro base de 59 anos que sua equipe temia que ele desmaiasse. Lear permitiu quatro corridas em um inning na derrota de seu time por 15–4, conseguiu três eliminações rápidas em outro e estava no monte quando o árbitro encerrou o jogo no oitavo inning, quando atingiu a marca de três horas.

Um dos arremessadores adversários de Lear no MSBL, Phil Daschner, de 63 anos, disse que depois de uma longa mudança de arremesso como essa, ele coloca o braço em um balde de gelo e toma um Advil. “Se ele não fizer isso, seu braço deve ser biônico”, disse ele sobre Lear.

Em vez de procurar gelo após o jogo, Lear abriu o porta-malas de seu Dodge Polara 500 1963, com uma faixa vermelha de corrida que já foi usada para corridas de arrancada. (Lear costumava correr, mas Fords, não Dodges.) Dentro havia quatro tênis de beisebol, sete bastões e um refrigerador. Qual é o plano de recuperação pós-jogo dele?

“Cerveja gelada”, disse ele.