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A bandeira de um soldado japonês pendurada em um museu americano. Finalmente chegou em casa.

Toshihiro Mutsuda estava fazendo os preparativos para o funeral de sua mãe no final de março, quando fez uma descoberta milagrosa. Sua mãe, Masae, viveu uma vida longa e plena. Mas a maior parte desses 102 anos foram passados ​​sem Shigeyoshi, seu marido e pai de Mutsuda, depois que Shigeyoshi morreu na Segunda Guerra Mundial.

Shigeyoshi morreu em 1944 em algum lugar na ilha de Saipan, no oeste do Oceano Pacífico, disseram autoridades japonesas à sua família. O corpo dele nunca se recuperou. Mutsuda, agora com 82 anos, e seus dois irmãos cresceram com poucas lembranças de seu pai.

Então um conhecido enviou uma foto a Mutsuda. Mostrava uma bandeira japonesa pendurada em um museu americano, coberta com nomes japoneses escritos em tinta preta.

Mutsuda reconheceu aqueles nomes. Eram seus parentes e amigos da família. Perto do centro, em letras maiores, estava o nome de Shigeyoshi.

Parecia o destino. Quando se preparava para se despedir de sua mãe, Mutsuda descobriu o bem mais precioso de seu pai: uma bandeira Yosegaki Hinomaru, uma lembrança que os soldados japoneses carregavam para dar sorte na Segunda Guerra Mundial, com os nomes de seus amigos e familiares. Ele atrasou o funeral, determinado a reunir sua família com a bandeira.

Ele foi devolvido a Mutsuda e seus irmãos em uma cerimônia em Tóquio no sábado, concluindo um esforço improvável de uma organização sem fins lucrativos e de pesquisadores americanos e japoneses para reunir a família com um pedaço de seu pai.

“Finalmente estamos todos tão felizes juntos”, disse Mutsuda ao The Washington Post em um comunicado traduzido do japonês.

A notícia da bandeira de Shigeyoshi chegou a Mutsuda apenas por causa de uma troca rápida entre dois pesquisadores históricos. Frank Thompson, vice-diretor do Naval History and Heritage Command, fotografou a bandeira durante uma visita ao USS Lexington Museum em Corpus Christi, Texas, em fevereiro.

O USS Lexington, um porta-aviões da Segunda Guerra Mundial, lutou contra navios japoneses no Pacífico antes de ser convertido em um museu da aviação naval em 1992. Seus curadores não perceberam que agora carregava o tesouro de uma família japonesa. A bandeira de Shigeyoshi foi doada ao Lexington em 1994, disse Steve Banta, diretor executivo do museu. Não havia registro de seu doador.

A bandeira foi descrita pelo Lexington como o remanescente de um piloto kamikaze. Thompson enviou a foto para um amigo no Japão. A foto circulou entre pesquisadores curiosos de lá, que reduziram sua origem usando um selo vermelho na bandeira exclusiva de um santuário na região de Gifu. Mais tarde, encontraram os Mutsudas, que lhes disseram que o rótulo do museu estava errado. Shigeyoshi foi convocado para o Exército Imperial Japonês em 1943 e morreu um ano depois em Saipan aos 23 anos, de acordo com Thompson.

“Eu imediatamente reconheci que a imagem da bandeira era a bandeira do meu pai”, disse Mutsuda. Lá, pendurado abaixo do convés de um navio de guerra americano, estava o elo remanescente mais próximo de seu pai. Mas como ele poderia recuperá-lo?

Mutsuda encontrou outra pessoa que entendeu o que estava em jogo. Keiko Ziak viu sua mãe reduzida às lágrimas quando a bandeira Yosegaki Hinomaru de seu avô foi devolvida à sua família em 2007.

“A minha mãe disse,”[The] um forte espírito do avô realmente queria voltar para casa. Então finalmente ele voltou para nos ver’”, lembrou Ziak.

A bandeira de Ziak foi devolvida à família por um colecionador de Toronto. Como o de Mutsuda, provavelmente foi recuperado como lembrança pelas forças aliadas e trazido de volta pelo Pacífico. Ziak e seu marido, Rex, disseram que há muitos mais.

“Este item se tornou a lembrança mais popular de todo o teatro do Pacífico”, disse Rex Ziak. “Eles voltaram para casa às dezenas de milhares.”

Os Ziaks, que moram no Oregon, sabiam o que significava devolver as bandeiras às famílias japonesas enlutadas. Eles formaram uma organização sem fins lucrativos, sociedade Obonpara aceitar o desafio, aceitando bandeiras doadas de colecionadores americanos e procurando registros para combiná-los com as famílias japonesas cujos nomes continuaram a ser tatuados no pano.

Mutsuda veio para a Obon Society em abril com um caso de afundanço. Ele mostrou aos Ziaks uma foto em preto e branco de sua família – uma em que Mutsuda era apenas um bebê. Shigeyoshi pairava sobre ele, carregando uma bandeira. A escrita nele combinava com a foto do Lexington.

Quando os Ziaks contataram o museu, Banta ficou surpreso ao saber do significado de sua exposição. Mas o ex-piloto de helicóptero da Marinha não precisou ser convencido.

“Sabíamos que esta bandeira não nos pertencia”, disse Banta. “E tivemos que devolvê-lo à família.”

A repatriação começou em 20 de julho, quando a equipe do Lexington removeu a bandeira de sua moldura em uma cerimônia no hangar do navio. Banta e os Ziaks então acompanharam a bandeira até Tóquio. No sábado, eles se reuniram no Santuário Yasukuni, que homenageia os soldados japoneses mortos nas guerras do país, para devolver a bandeira aos irmãos Mutsuda.

Masae – esposa de Shigeyoshi e mãe dos filhos Mutsuda – viajava ao santuário todos os anos para lembrar seu marido depois da guerra, disseram os Mutsudas a Rex Ziak. Ela fez a viagem novamente este ano com seus filhos, que trouxeram seus restos mortais cremados em uma urna para que ela pudesse estar com eles quando recebessem a bandeira.

Os Ziaks disseram que a história de Mutsuda se destacou entre as cerca de 500 bandeiras que eles conseguiram devolver às famílias japonesas até agora. Eles querem expandir seu trabalho com a aproximação do 80º aniversário do fim da guerra, acrescentou Rex Ziak. Ele defendeu um esforço mais amplo para devolver as bandeiras, com o apoio do governo dos Estados Unidos.

“Esta é uma oportunidade para a América alcançar e tocar essas famílias, uma a uma, devolvendo os restos mortais de seus parentes desaparecidos”, disse Rex Ziak. “Seria um dos gestos humanitários mais espetaculares que o mundo já viu.”

Mutsuda acrescentou que a repatriação foi um gesto encorajador de cooperação entre organizações americanas e japonesas – e uma reconciliação que seus pais ficariam felizes em ver.

“[Shigeyoshi’s] bandeira nos fez sentir que meu pai e minha mãe queriam nos dizer: ‘Por favor, não repita esta terrível e dolorosa experiência. [that] nós sobrevivemos mais uma vez’”, disse ele.

Após a cerimônia, o grupo se juntou a Mutsuda e seus irmãos em uma sala privada para almoçar. Antes de se sentarem com suas caixas bento, os Mutsuds arrumaram a urna de sua mãe e a bandeira de seu pai lado a lado em uma prateleira e se curvaram para rezar.

Mutsuda imaginou seus pais em uma conversa profunda, finalmente conseguindo acompanhar quase 80 anos de histórias juntos.

“Queremos deixar meus pais [get] se conheçam o quanto quiserem”, disse Mutsuda. “Então, quando estiverem prontos, colocaremos as cinzas de minha mãe no templo em Kyoto para sua partida para o céu para ficar com seu marido para sempre.”